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Selon de nouvelles projections, environ un tiers des plateformes de glace qui retiennent les énormes glaciers de l’Antarctique, risquent de s’effondrer si le monde ne prend pas de mesures suffisantes pour lutter contre le changement climatique.

Les énormes glaciers de l’Antarctique

Les plateformes de glace qui entourent le continent sont vulnérables à l’eau de fonte qui, à leur surface, fait craquer la glace et la désintègre, un processus connu sous le nom d’hydrofracturation.
La modélisation informatique réalisée par Ella Gilbert, de l’université de Reading (Royaume-Uni), et Christoph Kittel, de l’université de Liège, a montré que si le monde se réchauffe de 4 °C par rapport aux niveaux préindustriels, 34 % des plateformes de glace du continent auront de l’eau de fonte à leur surface, un signe qu’elles risquent de s’effondrer.
Toutefois, ce chiffre tombe à 18 % si la hausse des températures est limitée à 2 °C. Le monde est actuellement sur la voie d’une augmentation de 2,9°C, mais si les plans climatiques et les objectifs « net zéro » étaient mis en œuvre, cette augmentation serait réduite à 2,1°C.
« Un réchauffement de 2 °C signifie que la moitié de la superficie de la plate-forme glaciaire risque de s’effondrer. Voilà le message : moins le réchauffement est important, mieux c’est », explique Mme Gilbert.

Un modèle climatique à très haute résolution

Mme Gilbert et M. Kittel ont utilisé un modèle climatique à bien plus haute résolution que les recherches précédentes, avec des zones de 35 kilomètres de côté au lieu de centaines de kilomètres. Ce modèle représente également avec plus de précision la physique des nuages, ce qui est essentiel car les estimations de la zone menacée d’effondrement dépendent de la quantité de glace perdue qui est remplacée par des chutes de neige.
La grande différence entre les scénarios d’augmentation de 2°C et de 4°C provient que la fonte l’emporte sur l’augmentation des chutes de neige dans un monde plus chaud de 4°C. La plate-forme de glace Larsen C, à l’est de la péninsule Antarctique, où un énorme iceberg s’est détaché en 2017, s’est avérée être l’une des zones les plus menacées.
« Cette étude montre que la fonte à la surface des plateformes de glace s’étendra vers le sud à des parties du continent où d’énormes réservoirs de glace intérieure pourraient perdre leur barrière protectrice. Si cela se produit, nous pouvons nous attendre à une augmentation rapide de l’élévation du niveau de la mer le long de toutes les côtes de notre planète », explique Andrew Shepherd, de l’université de Leeds, au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à la rédaction de l’article.

Des dizaines de centimètres d’élévation

Cette recherche ne chiffre pas l’ampleur de l’élévation du niveau de la mer qui pourrait se produire si les plates-formes de glace s’effondraient et libéraient les glaciers situés derrière elles. Cependant, M. Gilbert déclare : « mon intuition me dit que pour 4°C, cela pourrait contribuer à des dizaines de centimètres si elles s’effondraient. »
Helene Seroussi, du Jet Propulsion Lab de la NASA, qui ne faisait pas partie de l’équipe de recherche, estime que la grande avancée de cette étude réside dans l’utilisation d’un modèle à plus haute résolution. Si cette recherche identifie les plates-formes de glace susceptibles d’être hydrofracturées, Mme Seroussi indique qu’une analyse plus approfondie de la façon dont les plates-formes de glace individuelles se déplacent – le « régime de contrainte dynamique » – est nécessaire pour déterminer celles qui s’effondreront réellement.
Cette recherche a été publiée dans Geophysical Research Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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