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Ce qui était un soupçon inquiétant il y a quatre semaines est maintenant largement accepté : le vaccin AstraZeneca peut, dans de très rares cas, provoquer une maladie caractérisée par des caillots sanguins dangereux et un faible nombre de plaquettes. En Europe, au moins 222 cas suspects ont été signalés parmi les 34 millions de personnes qui ont reçu leur première dose de ce vaccin. Plus de 30 personnes sont décédées.

L’AstraZeneca cause réellement des caillots sanguins 

« La causalité est davantage un cheminement vers la certitude qu’une décision binaire », explique Anthony Cox, expert en pharmacovigilance à l’université de Birmingham. Mais face à l’accumulation des cas, l’Agence européenne des médicaments (EMA), qui s’était bien gardée de le montrer du doigt, a reconnu le 7 avril « une association causale probable » entre le syndrome et ce vaccin, récemment baptisé Vaxzevria.
Au fur et à mesure que le lien s’est précisé, un mécanisme possible dû à une réaction immunitaire erronée a été mis en évidence. Maintenant, les responsables de la santé sont confrontés à des questions difficiles pour savoir qui doit ou ne doit pas recevoir le Vaxzevria, que certains pays ont déjà limité à des groupes d’âge plus élevés, bouleversant ainsi les calendriers de vaccination.
Les chercheurs soulignent que ces problèmes ne signifient en aucun cas la fin de Vaxzevria. Dans la grande majorité des cas, ses avantages l’emportent sur les risques, et ce vaccin, bon marché et facile à stocker, reste le meilleur espoir pour vacciner un grand nombre de personnes dans les pays à revenu faible ou intermédiaire. Et certains scientifiques suggèrent qu’une stratégie simple pourrait réduire le risque tout en étirant les stocks : réduire de moitié la dose de ce vaccin.

Des anticorps inhabituels

Certains des premiers chercheurs à avoir décrit cette affection ont publié leurs observations dans le New England Journal of Medicine. Une équipe décrit 11 patients en Allemagne et en Autriche ; l’autre a des observations sur 5 patients en Norvège. Les deux équipes ont constaté que les patients avaient des anticorps inhabituels qui déclenchent des réactions de coagulation, lesquelles épuisent les plaquettes de l’organisme et peuvent bloquer les vaisseaux sanguins, entraînant des accidents vasculaires cérébraux ou des embolies potentiellement mortels.
Les symptômes ressemblent à une réaction rare au médicament héparine, appelée thrombocytopénie induite par l’héparine (TIH), dans laquelle le système immunitaire produit des anticorps contre un complexe d’héparine et une protéine appelée facteur plaquettaire 4 (FP4), déclenchant la formation de dangereux caillots par les plaquettes dans tout l’organisme. Les chercheurs ont constaté que les vaccinés malades avaient également des anticorps dirigés contre le PF4.
Il est essentiel de mettre en évidence le mécanisme pour comprendre si d’autres vaccins fabriqués à partir d’un adénovirus modifié, notamment ceux de Johnson & Johnson et de CanSino ainsi que le Sputnik V russe, agissent de la même manière. Le 9 avril, l’EMA a déclaré qu’elle recherchait quatre cas de coagulation similaires observés chez des patients américains ayant reçu le vaccin de Johnson & Johnson, qui est utilisé aux États-Unis depuis début mars, mais n’a pas encore fait ses débuts en Europe. Les cas pourraient être des coïncidences, dit Greinacher, mais « c’est en tout cas très suspect ».

Réduire la dose de moitié

L’EMA a demandé à AstraZeneca « d’examiner les données existantes issues d’essais cliniques fermés pour voir si elles peuvent fournir des informations supplémentaires sur le mécanisme possible, les facteurs de risque, etc. », a déclaré Peter Arlett de l’EMA lors d’une conférence de presse le 7 avril. Elle a également demandé à deux groupes universitaires, l’un dirigé par l’Université d’Utrecht et l’autre par l’Université Erasmus de Rotterdam, d’étudier les facteurs de risque de thrombose dans la maladie du COVID-19 et après la vaccination. « Nous pensons que les résultats de ces études commenceront à nous parvenir au cours des deux prochains mois », a déclaré M. Arlett.
Greinacher et son collaborateur Rolf Marschalek, biologiste moléculaire à l’université de Francfort, demandent également que soit testée une solution simple : la réduction de moitié de la dose de Vaxzevria. Dans l’essai de phase III mené par AstraZeneca au Royaume-Uni, un petit nombre de personnes ont accidentellement reçu une dose plus faible et ont eu moins d’effets secondaires; peut-être une dose plus faible est moins susceptible de déclencher le type de forte inflammation qui stimule également les anticorps PF4, disent les chercheurs.
De manière inattendue, ces personnes ont été légèrement mieux protégées, peut-être parce que des niveaux élevés d’inflammation peuvent en fait bloquer la formation d’anticorps, dit Marschalek. « Une partie du problème pourrait être qu’ils ont simplement surdosé ce vaccin », dit Greinacher.

Vacciner deux fois plus de personnes

Le fait que les effets secondaires les plus courants apparaissent moins fréquemment avec une demi-dose ne signifie pas qu’il en va de même pour les effets secondaires très rares, met en garde Cox. Mais si cette intuition s’avère exacte, ce qui semblait être un coup dur pour l’une des armes les plus importantes du monde contre cette pandémie, pourrait être une bonne nouvelle déguisée : les stocks de ce vaccin pourraient permettre de vacciner deux fois plus de personnes, avec moins d’effets secondaires.
Source : Science
Crédit photo : StockPhotoSecrets