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Des cellules immunitaires modifiées qui tuent impitoyablement les tumeurs cancéreuses pourraient changer la donne pour les personnes atteintes d’un cancer à un stade avancé.

Les cellules NK détruisent les cancers 

Les chercheurs Ali Ashkar et Sophie Poznanski de l’Université McMaster ont découvert que la modification du métabolisme des cellules immunitaires tueuses naturelles (NK) permet à ces cellules de surmonter les conditions hostiles qui règnent à l’intérieur des tumeurs et de détruire les cancers avancés de l’ovaire et du poumon.
« Dans cette étude, nous avons découvert que le métabolisme des cellules NK est paralysé par les tumeurs, ce qui fait que les cellules NK subissent une crise énergétique et perdent leurs fonctions de destruction des tumeurs », a déclaré Poznanski, étudiante en doctorat à McMaster. « Grâce à cette compréhension, nous avons pu inverser le dysfonctionnement des cellules NK en réadaptant un médicament métabolique préexistant qui rétablit leur production d’énergie », a-t-elle ajouté.
Si ces résultats ont permis de répondre à la question, vieille de plusieurs décennies, de savoir comment il se fait que les cellules NK soient supprimées par les tumeurs, cette étude comporte une autre découverte majeure. S’inspirant du vieil adage « Pour vaincre son ennemi, il faut penser comme lui », nous avons également découvert que les cellules NK peuvent être modifiées pour imiter le métabolisme des tumeurs », a déclaré Mme Poznanski. Elle ajoute que les cellules NK modifiées se sont révélées bien mieux adaptées à l’environnement hostile des tumeurs.

Elles fonctionnaient mieux à l’intérieur de la tumeur

« Nous espérions simplement que les cellules NK modifiées résisteraient mieux à la suppression dans les tumeurs. Nous avons été stupéfaits de voir que non seulement elles ne présentaient aucune suppression, mais que, paradoxalement, elles fonctionnaient mieux à l’intérieur de la tumeur qu’à l’extérieur. » « C’est le premier rapport d’une cellule immunitaire antitumorale qui exploite l’hostilité des tumeurs à son propre avantage », a déclaré l’auteur principal, Ashkar, professeur de médecine.
« La génération de cellules immunitaires cytotoxiques ayant un métabolisme semblable à celui des tumeurs est essentielle pour leurs fonctions anti-tumorales dans l’environnement très hostile d’une tumeur solide. Cela pourrait constituer un changement de paradigme pour l’immunothérapie du cancer basée sur les cellules immunitaires. »
Jusqu’à présent, les cellules NK ne se sont révélées efficaces que contre les cancers du sang, a-t-il ajouté. « Les cellules NK reprogrammées et entraînées pourraient permettre aux patients atteints de cancers autrement terminaux, de disposer d’une option thérapeutique sûre et efficace. Le cancer du poumon et le cancer de l’ovaire sont deux exemples de cancers dont les taux de survie sont restés faibles au cours des trente dernières années environ. »

Sans aucun effet secondaire

Il ajoute que l’immunothérapie par les cellules NK s’est déjà avérée sûre, avec peu, et même aucun, effet secondaire.  Cela pourrait avoir un réel potentiel pour le traitement du cancer de l’ovaire, du cancer du poumon et d’autres tumeurs ayant un mauvais pronostic ».
« Le cancer de l’ovaire, en particulier, est l’un des types de tumeurs les plus immunosuppressifs, ce qui explique en grande partie pourquoi les taux de survie ne se sont pas améliorés. Les effets thérapeutiques observés dans des modèles précliniques dans cette étude représentent une avancée majeure dans ce domaine.
« Il est certain que la prochaine étape consiste à faire passer cette thérapie prometteuse à des essais cliniques sur des patients, et nous prévoyons de lancer bientôt ces essais pour tester cette approche chez des patientes atteintes d’un cancer de l’ovaire récurrent. »
Cette recherche a été publiée dans Cell Metabolism.
Source : McMaster University
Crédit photo : StockPhotoSecrets