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Les tumeurs cancéreuses ne sont pas toutes égales. Certaines tumeurs, dites « chaudes », présentent des signes d’inflammation, ce qui signifie qu’elles sont infiltrées par des lymphocytes T qui luttent contre le cancer. Les tumeurs « froides », en revanche, ne présentent pas d’infiltration de cellules T, ce qui signifie que le système immunitaire n’intervient pas.

Le rôle des cellules T régulatrices 

C’est ce dernier type de tumeur que les chercheurs Michael Knitz et Sana Karam, radio-oncologue et membre du Centre du cancer de l’Université du Colorado, abordent dans une nouvelle recherche. Travaillant avec des modèles de souris dans le domaine de spécialité de Karam, les cancers de la tête et du cou, Knitz et Karam ont étudié le rôle des cellules T dans le traitement des tumeurs.
Ce que nous avons découvert, c’est que les cellules qui disent normalement au lymphocyte T : « Hé, voici une tumeur, venez l’attaquer », sont réduites au silence », explique Karam. Elle et son équipe ont découvert que les cellules T régulatrices (Tregs), un type de cellules T spécialisées qui suppriment la réponse immunitaire, disent essentiellement aux cellules T d’arrêter de combattre le cancer.
« Les Tregs constituent normalement un équilibre important dans un système immunitaire sain », explique Knitz. « Ils préviennent les maladies auto-immunes et freinent les cellules T en cas de besoin. Cependant, dans de nombreuses tumeurs, les Tregs sont trop nombreux ou trop suppressifs, ce qui entraîne l’arrêt de la réponse des cellules T. »

Stimuler la réponse immunitaire

Les chercheurs ont découvert que l’utilisation de médicaments qui désactivent les Tregs peut aider à stimuler la réponse immunitaire chez les patients atteints de tumeurs froides, tout comme la radiothérapie qui cause suffisamment de lésions pour que les cellules immunitaires connues sous le nom de cellules dendritiques agissent pour mettre les cellules T ordinaires en mode de combat.
Mais ce n’est qu’une partie de l’histoire. Les cellules T doivent savoir ce qu’elles doivent attaquer. « Il faut que les rayonnements créent des lésions et fassent intervenir les cellules immunitaires pour que la tumeur puisse être reconnue et ciblée », explique M. Karam. « De cette manière, les cellules dendritiques déclenchent la production par le système immunitaire d’un grand nombre de cellules T. Ces cellules T retournent ensuite dans la tumeur pour tuer les cellules cancéreuses. Les pièces sont déjà en place ; elles ont juste besoin des signaux appropriés. L’activation des cellules dendritiques est une étape cruciale pour permettre aux radiations de réchauffer ces tumeurs froides. »
Ce qui est important, c’est que Karam et son équipe, qui comprend le post-doctorant Thomas Bickett, ont découvert que le rayonnement doit être administré d’une manière spécifique. « Un dosage spécifique est nécessaire », explique Karam. « Il faut le faire par impulsions. On ne peut pas se contenter de donner une seule dose. Il faut la redonner et la combiner avec des éléments qui arrêtent la suppression – les Tregs – tout en maintenant les cellules dendritiques présentatrices d’antigènes actives et à bord. »

Les tumeurs froides ont des effets horribles

Mme Karam indique que la prochaine étape de ses recherches consistera en des essais cliniques qui, espère-t-elle, finiront par changer le paradigme du traitement, en passant de la chirurgie à la radiothérapie à seulement trois séances et d’immunothérapie, puis à la chirurgie. Elle est déterminée à changer la norme de soins pour les tumeurs froides, explique-t-elle, en raison des effets horribles qu’elles ont sur les patients.
« Ces tumeurs ressemblent à celles des patients qui sont de gros fumeurs », dit-elle. « Elles sont très destructrices pour les os et les muscles, infiltrant la langue, la mâchoire, la gencive et les ganglions lymphatiques. C’est horrible. Les taux d’échec sont très élevés et le traitement implique souvent l’ablation de la langue et des semaines de radiothérapie et de chimiothérapie. Je suis convaincu que nous pouvons faire mieux pour nos patients. »
Cette recherche a été publiée dans Journal for ImmunoTherapy of Cancer.
Source : University of Colorado Anschutz Medical Campus
Crédit photo : StockPhotoSecrets