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Chaque année, plus de 795 000 personnes sont victimes d’un accident vasculaire cérébral aux États-Unis. Parmi elles, environ 80 % perdent la fonction de leur bras et 50 à 60 % de cette population éprouvent encore des problèmes six mois plus tard. De plus, les AVC peuvent se caractériser par une perte de la vision, des maux de tête, une faiblesse, un engourdissement, une fatigue anormale.

Restaurer les fonctions après un AVC

Traditionnellement, les patients victimes d’un AVC essaient de retrouver leur fonction motrice par le biais de la réadaptation physique, qui leur permet de réapprendre les compétences qu’ils avaient avant l’AVC, telles que les mouvements pour manger et la préhension. Cependant, la plupart des patients finissent par plafonner et cessent de s’améliorer avec le temps.

Les patients qui ont reçu un nouveau traitement associant la stimulation du nerf vague (VNS) et la rééducation ont montré une amélioration de la motricité du haut du corps par rapport à ceux qui ont reçu une stimulation fictive (forme inactive de) et une rééducation. Considéré comme une antenne naturelle du cerveau, le nerf vague s’étend de la poitrine et de l’abdomen au tronc cérébral et régule de nombreuses fonctions de l’organisme.

« C’est une nouvelle incroyablement passionnante pour toutes les personnes impliquées dans la réadaptation des accidents vasculaires cérébraux et la restauration fonctionnelle et représente une intersection unique entre la neurochirurgie et la neuroréhabilitation », a déclaré Charles Liu, le neurochirurgien principal de cette étude.

« Les résultats de cette étude sont les premiers du genre et ouvrent de nouvelles possibilités pour les patients victimes d’un accident vasculaire cérébral, leur permettant de récupérer davantage de fonctions du bras, même des années après avoir subi un accident vasculaire cérébral. »

Un essai clinique randomisé et en triple aveugle

Dans cet essai clinique international et multicentrique, 53 participants présentant une faiblesse modérée à sévère du bras neuf mois à dix ans après l’AVC, ont bénéficié d’une rééducation associée au VNS. Cinquante-cinq patients présentant les mêmes paramètres ont reçu une stimulation fictive. L’essai était randomisé et en triple aveugle.

Les personnes recevant la stimulation nerveuse se sont vu insérer un fil dans le cou qui s’est enroulé autour du nerf vague. Le fil était ensuite relié à un générateur d’impulsions implanté dans la poitrine. Ceux qui recevaient le simulacre recevaient des implants placebo.

Après l’intervention chirurgicale, tous les patients ont suivi une thérapie de six semaines en clinique, qui comprenait des tâches telles que tendre et saisir des objets, simuler des repas et ouvrir et fermer des récipients. Après cette période en clinique, les patients ont poursuivi le traitement par une thérapie quotidienne à domicile.

Lorsque les deux groupes de patients ont été comparés, ceux qui ont reçu la stimulation nerveuse ont obtenu de meilleurs résultats sur plusieurs mesures standardisées de la fonctionnalité du bras supérieur.

« Non seulement les résultats étaient cliniquement significatifs, mais le fait que ces patients se trouvaient au moins neuf mois après l’AVC et, dans certains cas, plusieurs années après, montre qu’il est possible d’obtenir des améliorations significatives même des années après un AVC », a déclaré M. Liu,

L’appareil renforce les circuits moteurs du cerveau

On pense que l’appareil fonctionne en déclenchant la libération de neuromodulateurs cérébraux – qui régulent les réponses du corps – pour renforcer les circuits moteurs du cerveau associés au mouvement, ce qui permet au cerveau de réapprendre efficacement les tâches. La VNS est déjà largement utilisée pour le traitement de l’épilepsie et joue un rôle croissant dans le traitement de la dépression grave.

« Pendant trop longtemps, les patients victimes d’un accident vasculaire cérébral ont été confrontés à des options limitées en matière de récupération », a déclaré M. Liu. « Ce nouveau traitement signifie une percée qui pourrait changer la vie de nombreux patients victimes d’un AVC et représente également une approche qui sera certainement explorée pour de nombreuses autres applications de restauration fonctionnelle à l’avenir. »

Cette recherche a été publiée dans The Lancet.

Source : University of Southern California – Health Sciences
Crédit photo : StockPhotoSecrets