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Les abeilles produisent une phéromone d’avertissement lorsque des parasites infectent leurs ruches – et le stress social provoqué par cet avertissement pourrait être plus dévastateur que les parasites eux-mêmes.

Un parasite

Un champignon unicellulaire appelé Nosema ceranae peut infecter l’intestin de chaque abeille, provoquant une maladie appelée nosémose. Semblable aux infections par le ténia chez l’homme, la nosémose rend apparemment les abeilles plus affamées et réduit leur résistance aux pesticides et probablement aux virus, mais elle n’est pas particulièrement mortelle. Pourtant, la nosémose est l’une des principales raisons du déclin des populations d’abeilles domestiques.
Christopher Mayack, du Swarthmore College en Pennsylvanie, pense que cela pourrait avoir un rapport avec la façon dont ce champignon affecte les structures sociales des abeilles. « Les changements subtils de comportement peuvent être cruciaux pour l’abeille domestique, car elle est très sociale », explique-t-il. « Si leur harmonie sociale est perturbée, cela peut provoquer l’effondrement de la colonie, c’est-à-dire le dysfonctionnement complet de la ruche. »
Les abeilles – comme la plupart des insectes sociaux – utilisent des phéromones pour communiquer. Pour savoir comment ces phéromones – et donc la communication sociale – se modifient pendant une infection par N. ceranae, l’équipe de Mayack a aspiré 100 abeilles butineuses Apis mellifera dans 30 ruches différentes près de Philadelphie – dont 18 étaient infectées par N. ceranae. Ils ont ensuite utilisé une forme de spectrométrie pour mesurer la production de phéromones des abeilles et leur taux d’infestation par N. ceranae.

Elles produisaient plus d’une sorte de phéromone 

L’analyse a donné un résultat remarquable : les abeilles des ruches infectées présentaient des concentrations de (Z)-11-eicosen-1-ol beaucoup plus élevées que celles des ruches non infectées. Le (Z)-11-eicosen-1-ol est une phéromone « d’alerte » que les abeilles produisent lorsqu’elles sont menacées par de grands envahisseurs, comme les humains et les ours. Elles la libèrent notamment lorsqu’elles piquent, ou lorsqu’elles sont écrasées ou tuées. Les abeilles l’utilisent également pour marquer les fleurs où elles ont déjà prélevé le nectar. Cette substance chimique semble servir d’important appel à l’action, que ce soit pour repousser ou pour attirer.
Dans le cas des infestations par N. ceranae, cela pourrait signifier que cette phéromone stimule les abeilles à prendre soin de leurs compagnes de ruche infectées, explique Mayack. Mais elle pourrait aussi les pousser à mettre en quarantaine les individus malades et les tuer. Dans un cas comme dans l’autre, Mayack pense que le comportement des abeilles change tellement qu’il pourrait détruire leur équilibre social.

Des questions sans réponse

« Comme chez les humains, s’il y a trop de stress, les contrats sociaux peuvent se rompre assez facilement, et le fonctionnement du groupe ne sera pas aussi bien assuré », explique Mayack. Il se demande également si cette phéromone pourrait rendre les ruches infectées plus agressives envers les apiculteurs. Quoi qu’il en soit, d’autres études sont nécessaires pour déterminer exactement ce qui se passe avec la production de (Z)-11-eicosen-1-ol dans les ruches touchées, dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Royal Society Open Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay