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Les enfants qui ont vécu plusieurs événements négatifs avant la naissance, comme l’exposition à l’alcool ou la pré-éclampsie, risquent davantage de souffrir d’une mauvaise santé mentale dix ans plus tard.

Une mauvaise santé mentale

Joshua Roffman, de la Harvard Medical School de Boston, et ses collègues ont demandé aux parents de près de 10 000 enfants âgés de 9 ou 10 ans si ces derniers avaient vécu une série d’événements négatifs avant la naissance. Ils ont également utilisé un questionnaire standard sur le comportement des enfants pour identifier ceux souffrant de problèmes de santé mentale, notamment d’anxiété et de dépression.
Les événements négatifs examinés par les chercheurs comprenaient l’exposition à l’alcool, au tabac ou à la marijuana avant et après que la grossesse ait été connue, les complications de la grossesse et de la naissance. Ils se sont également intéressés aux grossesses non planifiées. Tous ces éléments ont déjà été identifiés comme des risques pour la santé mentale des enfants, mais l’équipe a constaté qu’ils avaient un effet cumulatif – les enfants qui avaient vécu le plus d’événements négatifs étaient les plus à risque.
« Ainsi, alors que les enfants qui n’avaient pas été exposés à de tels événements ne couraient qu’un risque de 7 % de présenter des symptômes cliniquement significatifs à cet âge, ceux qui avaient été exposés à quatre événements ou plus couraient un risque de 29 % », explique Roffman.

Soutenir les femmes enceintes 

Selon Helen Dodd, de l’université de Reading, au Royaume-Uni, ces résultats pourraient permettre d’identifier les familles et les enfants qui ont besoin d’un soutien accru. « Il s’agit en partie de soutenir les femmes enceintes pour prévenir les grandes expositions et en partie d’utiliser ces expositions comme moyen de déterminer qui pourrait avoir le plus besoin de soutien pendant les premières années. »
Les chercheurs ont utilisé des données recueillies lors d’entretiens et d’enquêtes pour contrôler les traumatismes de la petite enfance et les variables environnementales, notamment les conflits parentaux après la naissance et la sécurité du quartier.
Ils ont également étudié les frères et sœurs et ont constaté qu’au sein des familles, les enfants qui avaient subi un plus grand nombre d’événements négatifs avant la naissance avaient une moins bonne santé mentale que leurs frères et sœurs qui en avaient subi moins, ce qui suggère que ces événements étaient un facteur déterminant.

L’environnement prénatal précoce

« Je pense que ces résultats soulignent l’importance de l’environnement prénatal, et en particulier de l’environnement prénatal précoce, pour le risque ultérieur », déclare Roffman. « Il sera important de suivre ces enfants lorsqu’ils vieillissent dans la période où le risque de troubles psychiatriques nouvellement émergents est plus élevé à la fin de l’adolescence. »
Cette recherche a été publiée dans PLOS ONE.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay