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Une araignée veuve noire d’Amérique du Sud commence à mordre, à envelopper et à manger son partenaire consentant avant qu’ils n’aient fini de s’accoupler – puis s’accouple avec (et mange) un autre mâle.

La veuve noire mange le mâle

« Habituellement, le mâle a certains avantages à être mangé pendant l’accouplement, comme des copulations plus longues ainsi qu’une diminution de la réceptivité de la femelle aux futurs mâles », explique Luciana Baruffaldi de l’Université de Toronto, Scarborough, Canada. « Dans ce cas, cependant, nous ne savons pas encore comment le mâle bénéficie du cannibalisme sexuel ». Malgré leur réputation de manger leurs compagnons, les araignées veuves femelles n’adoptent pas toujours ce comportement.
Cependant, les scientifiques ont identifié trois espèces chez lesquelles les femelles veuves pratiquent souvent le cannibalisme sexuel – manger un compagnon – pendant la copulation. Chez deux de ces espèces – l’araignée à dos rouge (Latrodectus hasselti) et l’araignée veuve brune (Latrodectus geometricus) – les mâles prennent l’initiative du cannibalisme en se retournant pour « offrir » leur abdomen à la femelle, explique Baruffaldi.
Curieuse du comportement de la troisième espèce – la veuve mirabilis (Latrodectus mirabilis), qui est originaire d’Amérique du Sud – Baruffaldi et sa collègue Maydianne Andrade ont collecté des dizaines d’araignées juvéniles dans la nature en Uruguay.

Un test avec une espèce de veuve noire

Ils ont gardé ces arachnides dans des cages en plastique à l’Institut de recherche biologique Clemente Estable de Montevideo, en Uruguay, jusqu’à ce qu’elles aient mué, c’est-à-dire qu’elles aient atteint leur maturité sexuelle. Les scientifiques ont ensuite placé chaque femelle dans une plus grande cage « comme une sorte arène d’accouplement ». Une fois que chaque femelle a construit une toile, les chercheurs ont ajouté un mâle dans l’arène.
Les 20 femelles ont toutes accepté les mâles qui les ont « courtisées » en faisant vibrer les toiles. Pendant la copulation, 14 des femelles ont cannibalisé les mâles, qui n’ont opposé aucune résistance. Les femelles ont mordu les jambes des mâles et les ont attachés avec de la soie tout en tirant l’abdomen des mâles jusqu’à leur bouche pour commencer à les manger.
Il est significatif que les mâles semblent se sacrifier de cette manière, même si cela ne garantit pas nécessairement qu’ils seront les pères de la progéniture de la femelle. Lors d’une deuxième expérience en laboratoire, les chercheurs ont découvert que la plupart des femelles qui s’étaient accouplées avec un mâle (et l’avaient mangé) au cours du mois précédent étaient parfaitement disposées à s’accoupler avec un deuxième mâle – avant de le manger également.
Selon M. Baruffaldi, le fait que les mâles acceptent passivement leur sort suggère qu’ils doivent trouver certains avantages au cannibalisme sexuel. Ils sont là, comme s’ils disaient : « Bonjour, je suis là, mangez-moi si vous voulez », dit-elle.

Plusieurs explications de ce comportement

Il est possible que le cannibalisme sexuel permette aux araignées femelles de « se divertir » pendant que le mâle transfère de grandes quantités de sperme et d’autres substances liées à la reproduction, dit-elle. Cela pourrait également donner au mâle une meilleure chance d’insérer son « bouchon », une partie de son organe reproducteur qu’il laisse parfois dans l’un ou les deux orifices génitaux de la femelle. Ce bouchon pourrait aider le mâle à augmenter ses chances d’engendrer une progéniture même si la femelle s’accouple à nouveau.
De plus, une étude récente a également montré que, au moins chez certaines espèces, la progéniture des veuves grandit plus vite et a plus de chances de survivre jusqu’à l’âge adulte lorsque la femelle mange le mâle pendant l’accouplement.
Il est également possible qu’un mâle considère que l’abnégation en vaut la peine même s’il a une faible probabilité d’engendrer une progéniture, car l’alternative est de ne pas engendrer de progéniture du tout. « Beaucoup de mâles se font tuer même en essayant de trouver une femelle », dit Baruffaldi. « Alors peut-être que lorsqu’ils en trouvent une, ils se disent : « Ok, c’est ma seule chance », et ils investissent tout ce qu’ils ont dans cette seule chance. »
Cette recherche a été publiée dans Behavioural Processes.
Source : New Scientist
Crédit photo : PXhere

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