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Les chauves-souris naissent en connaissant la vitesse du son. Cela n’a rien de choquant, puisqu’elles se servent de l’écholocation pour trouver leur nourriture et ne pas percuter les arbres dans l’obscurité. Mais contrairement aux oiseaux qui apprennent leur chant ou aux lions qui apprennent à chasser, les chauves-souris semblent nées en sachant comment écholocaliser.

Tester l’écholocation dans deux situations

Les chauves-souris émettent des cris aigus qui se reflètent sur des objets éloignés, puis elles traduisent le temps qui s’écoule jusqu’au retour de l’écho en une mesure de la distance. En fonction de la température de l’air, le son peut se déplacer plus ou moins vite, et il est raisonnable de penser que les chauves-souris s’y adapteront.
Pour voir si les chauves-souris peuvent adapter leur écholocation aux changements de vitesse du son, Eran Amichai et Yossi Yovel de l’université de Tel Aviv en Israël ont entraîné huit chauves-souris pipistrelles de Kuhl (Pipistrellus kuhlii) adultes à voler vers un perchoir situé dans une chambre remplie d’oxygène et d’hélium. L’hélium étant moins dense que les autres gaz atmosphériques, le son s’y propage plus rapidement.
L’hélium a perturbé la synchronisation de l’écholocation des chauves-souris et les a poussées à viser plus court que le perchoir. Au début, on s’y attendait, mais les chauves-souris adultes n’ont jamais appris à s’adapter. « Nous avons été surpris par ces résultats. Honnêtement, nous n’avions pas confiance en elles au début », a déclaré Amichai, maintenant au Dartmouth College dans le New Hampshire, en riant et en se rappelant les essais.
Amichai et Yovel ont ensuite tenté l’expérience avec des petits au lieu d’adultes. Ils ont élevé à la main onze chauves-souris, dont la moitié depuis leur naissance dans la chambre enrichie en hélium. Lorsque les chauves-souris ont été en âge de voler, Amichai a entraîné ces petits à voler vers le perchoir comme les adultes. Pourtant, malgré l’environnement dans lequel les petits ont été élevés, aucun des deux groupes n’a pu détecter avec précision la distance jusqu’au perchoir dans l’environnement d’hélium.

Une référence rigide et innée pour la vitesse du son

Ces deux expériences indiquent que les chauves-souris ont une référence rigide et innée pour la vitesse du son. L’équipe s’attend à ce que cette référence soit la même chez toutes les chauves-souris, car les structures cérébrales impliquées dans l’écholocation sont similaires chez toutes les espèces.
Comme il s’agit d’un élément crucial de la compréhension du monde par la chauve-souris, il est possible, selon Yovel, qu’un sens inné du temps dès la naissance soit plus bénéfique qu’un sens flexible qui prend du temps à apprendre, même s’il n’est pas toujours parfait.
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : Zdeněk Macháček