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Eva Winnebeck, de l’université Ludwig-Maximilian de Munich, en Allemagne, et ses collègues ont étudié les causes psychologiques potentielles du décalage horaire – l’impact temporaire d’un long vol au cours duquel une personne se sent désynchronisée par rapport au nouveau fuseau horaire. Elle peut avoir de la difficulté à dormir, se sentir fatiguée et avoir des problèmes à se concentrer.

Une étude sur le décalage horaire

L’équipe a demandé à 90 personnes de tenir un journal du sommeil pendant une semaine avant et après avoir pris un vol long-courrier en 2018. Avant le vol, on leur a également demandé s’ils s’attendaient à souffrir du décalage horaire et à quel point ils pensaient que ce serait grave. Après le vol, on leur a demandé de détailler ce qu’était leur décalage horaire chaque jour pendant une semaine à l’aide d’un questionnaire qui quantifiait les symptômes sur une échelle de 60 points.
Les chercheurs ont également tenu compte du fait que les participants voyageaient vers l’est ou l’ouest et du nombre de fuseaux horaires qu’ils prévoyaient de traverser – six en moyenne. L’équipe a constaté qu’en moyenne, le décalage horaire durait environ quatre jours, mais qu’il était moins fréquent que ce que l’on pensait. Plus de 75 % des participants ont déclaré qu’ils s’attendaient à souffrir du décalage horaire, mais seuls 54 % l’ont fait.
Le sens du voyage et le nombre de fuseaux horaires traversés n’ont eu aucun effet notable sur l’ampleur du décalage horaire. « Les gens sont tellement variables », dit Winnebeck. « La durée du voyage peut affecter quelqu’un de manière très grave, mais n’avoir aucun effet sur une autre personne ».
L’équipe a constaté que les personnes voyageant de l’ouest à l’est ont mis plus de temps à s’endormir la semaine après le vol, mais ce groupe n’a pas dit que leur décalage horaire était pire que celui de ceux qui ont voyagé dans l’autre direction. Des recherches antérieures ont montré que la direction d’un voyage aggrave le sommeil pire parce qu’il est plus difficile de s’endormir plus tôt que vous êtes habitué, plutôt que de rester éveillé plus longtemps.

Un possible effet nocebo

Au lieu de cela, les chercheurs ont constaté que l’attente d’une personne quant à la gravité de son décalage horaire était le facteur prédictif le plus important de ce qu’elle disait ressentir. Pour chaque jour supplémentaire où une personne s’attendait à ce que le décalage horaire dur, l’intensité maximale de son ressenti après le vol augmentait légèrement. Par exemple, une personne qui prévoyait cinq jours de décalage horaire a signalé un pic d’intensité presque deux fois plus élevé que celui d’une personne qui ne prévoyait qu’un seul jour.
Selon M. Winnebeck, il pourrait s’agir d’une forme d’effet « nocebo », une version de l’effet placebo dans laquelle l’attente d’un mal peut entraîner un résultat plus négatif. « Il pourrait s’agir d’un effet nocebo ou du fait que les personnes qui ne se sont pas inquiétées du décalage horaire ont simplement poursuivi leur vie normale après leur vol, ce qui a aidé le corps à se synchroniser rapidement », explique Winnebeck.

D’autres facteurs pourraient expliquer cet effet

Stuart Peirson, de l’université d’Oxford, estime qu’il est tout à fait logique que l’attente joue un rôle dans l’intensité du décalage horaire. Mais il note que les études sur l’homme sont extrêmement compliquées et que de nombreux facteurs peuvent être en jeu, au-delà de l’anxiété. « Peu de gens dorment bien pendant un long vol – comment cela peut-il affecter le décalage horaire ?
Cette recherche a été pré-publiée dans bioRxiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels