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De subtiles différences dans la forme du cerveau, présentes à l’adolescence, sont associées au développement de la psychose, selon une équipe internationale dirigée par des neuroscientifiques de la faculté de médecine de l’université de Pittsburgh et de l’université de Maastricht aux Pays-Bas.

La psychose

Ces différences sont trop subtiles pour être détectées chez un individu ou utilisées à des fins de diagnostic. Mais ils pourraient contribuer aux efforts en cours pour développer un score de risque cumulatif pour la psychose, qui permettrait une détection et un traitement plus précoces, ainsi que des thérapies ciblées. Cette découverte a été faite grâce au plus grand regroupement jamais réalisé de scanners cérébraux d’enfants et de jeunes adultes considérés par une évaluation psychiatrique comme présentant un risque élevé de développer une psychose.
« D’une certaine manière, ces résultats donnent à réfléchir », a déclaré Maria Jalbrzikowski, professeur adjoint de psychiatrie. « D’une part, notre ensemble de données comprend 600% de plus de jeunes à haut risque ayant développé une psychose que toute autre étude existante, ce qui nous permet de voir des résultats statistiquement significatifs dans la structure du cerveau. Mais la variance entre le fait qu’un jeune à haut risque développe ou non une psychose est si faible qu’il serait impossible de voir une différence au niveau individuel. Des travaux supplémentaires sont nécessaires pour que nos résultats puissent être appliqués aux soins cliniques. »

Une constellation de troubles mentaux

La psychose est un terme générique désignant une constellation de troubles mentaux graves qui font que les personnes ont des difficultés à déterminer ce qui est réel et ce qui ne l’est pas. Le plus souvent, elles ont des hallucinations où voient ou entendent des choses que les autres ne voient pas. Elles peuvent également avoir des croyances délires, même si la plupart des gens ne les croient pas. La schizophrénie n’est qu’un des troubles associés à la psychose, et des symptômes psychotiques peuvent apparaître dans d’autres troubles psychiatriques, tels que le trouble bipolaire, la dépression, le trouble dysmorphique du corps ou le syndrome de stress post-traumatique. Chez les personnes qui reçoivent un diagnostic de psychose, on observe une grande hétérogénéité des résultats dans le temps.
Le diagnostic est généralement posé à la fin de l’adolescence et au début de l’âge adulte, mais le plus souvent, les symptômes commencent à se manifester à l’adolescence, lorsque les cliniciens peuvent utiliser des évaluations psychologiques pour déterminer le risque de développer une véritable psychose.

Une épaisseur corticale inférieure

En examinant l’ensemble des scanners, l’équipe a constaté que les jeunes à haut risque de psychose présentaient une épaisseur corticale inférieure généralisée, une mesure de l’épaisseur de la matière grise du cerveau. Chez les jeunes à haut risque qui ont ensuite développé une psychose, l’amincissement du cortex était plus prononcé dans plusieurs régions temporales et frontales.
Tout le monde subit un processus d’amincissement du cortex au cours de son développement jusqu’à l’âge adulte, mais l’équipe a constaté que chez les jeunes participants âgés de 12 à 16 ans qui ont développé une psychose, l’amincissement était déjà présent. Ces jeunes à haut risque qui ont développé une psychose ont également progressé à un rythme plus lent que dans le groupe témoin.
« Nous ne savons pas encore exactement ce que cela signifie, mais l’adolescence est une période critique dans la vie d’un enfant – c’est une période d’opportunité pour prendre des risques et explorer, mais aussi une période de vulnérabilité », a déclaré Jalbrzikowski. « Nous pourrions être en train de voir le résultat de quelque chose qui s’est produit encore plus tôt dans le développement du cerveau, mais qui ne commence à influencer le comportement qu’à ce stade du développement. »
Dennis Hernaus, professeur en neurosciences, a souligné que ces résultats soulignent l’importance d’une détection et d’une intervention précoces chez les personnes qui présentent des facteurs de risque de développer une psychose, qui incluent le fait d’entendre des chuchotements de voix qui ne sont pas là et des antécédents familiaux de psychose.

Mieux comprendre ces changements 

« Jusqu’à maintenant, les chercheurs ont principalement étudié comment les cerveaux des personnes présentant un risque clinique élevé de psychose diffèrent à un moment donné », a déclaré Hernaus. « Une prochaine étape importante consiste à mieux comprendre ces changements cérébraux au fil du temps, ce qui pourrait fournir de nouveaux indices sur les mécanismes sous-jacents pertinents pour la psychose. »
Cette recherche a été publiée dans JAMA Psychiatry.
Source : University of Pittsburgh
Crédit photo : Pexels