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Les nouveaux variants du SARS-CoV-2 nécessiteront très probablement la mise au point d’un plus grand nombre de vaccins dans les années à venir, et un chercheur en sciences biomédicales de l’université d’État de l’Iowa pense que la « clé » de ce développement réside dans la façon dont le virus se lie aux cellules humaines.

Les variants

Michael Cho, professeur de sciences biomédicales à l’université d’Iowa, étudie comment développer des vaccins qui ciblent le domaine de liaison au récepteur du SARS-CoV-2, c’est-à-dire la partie du virus qui s’arrime au récepteur de la cellule hôte, l’enzyme de conversion de l’angiotensine 2 (ACE2). Ce processus d’arrimage permet au virus d’accéder aux cellules de l’hôte, ce qui entraîne l’infection.
Cho était l’auteur principal d’une étude détaillant la capacité d’un vaccin à induire des anticorps chez les souris qui ciblent le domaine de liaison du récepteur du virus. Cette approche vaccinale, dont le brevet est en cours d’homologation, est disponible sous licence auprès de la Fondation de recherche de l’université d’État de l’Iowa. Cho fera une présentation virtuelle sur le potentiel de cette approche lors de la réunion sur les vaccins et les immunothérapies de BioConnect Iowa, mercredi.

Une toute nouvelle approche

Les anticorps produits par le vaccin expérimental s’attaquent au domaine de liaison des récepteurs, ou RBD, du virus. Le RBD est la partie de la protéine de pointe virale qui se lie aux cellules hôtes pour initier l’infection. Cho compare la protéine S à une clé, et le RBD est la partie de la clé qui entre dans la serrure.
Cette approche diffère des trois vaccins actuellement disponibles contre le COVID-19. Les vaccins à ARNm produits par Pfizer et Moderna fonctionnent en délivrant un ensemble d’instructions qui enseignent au système immunitaire comment fabriquer la protéine de pointe entière qui déclenche une réponse immunitaire. Le vaccin de Johnson & Johnson est connu comme un vaccin à vecteur viral qui utilise une version modifiée d’un virus différent.
Cho et ses collègues ont procédé à des essais du vaccin à base de protéine sous-unitaire RBD sur des souris et ont réussi à induire une puissante réponse en anticorps chez ces rongeurs au cours de trois injections. Cette étude a montré qu’une ou deux injections sont suffisantes, en fonction de l’adjuvant utilisé. Cho a déclaré qu’il aimerait tester cette approche sur l’homme.

Facile à produire

Le vaccin ciblant les RBD présente certains avantages par rapport aux vaccins actuellement autorisés. Selon M. Cho, le vaccin expérimental est relativement facile à produire et à mettre à l’échelle, car sa fabrication ne nécessite qu’une petite partie de la protéine de pointe du virus. Le vaccin RBD peut également être administré plusieurs fois, ce qui pourrait être nécessaire pour développer une immunité contre les multiples variants du virus qui apparaîtront inévitablement.
Selon M. Cho, le processus d’immunisation de masse contre le COVID-19 au moyen des vaccins prendra du temps, ce qui permettra à de nouveaux variants du virus de se propager. Cela est particulièrement vrai pour les populations des pays en développement qui n’ont eu jusqu’à présent qu’un accès limité aux vaccins actuellement disponibles. Et à mesure que de nouveaux variants apparaissent, il est de plus en plus probable que des vaccins supplémentaires seront nécessaires, a-t-il ajouté.
« Ce n’est pas parce que nous avons des vaccins maintenant que nous n’en aurons pas besoin dans trois ou cinq ans, et même plus tard », a-t-il déclaré. « Je ne pense pas que notre vaccin soit trop tard pour jouer un rôle important ».
Cette recherche a été publiée dans Frontiers in Immunology.
Source : Iowa State University
Crédit photo : StockPhotoSecrets