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Les poches d’eau liquide piégées dans l’épaisse coquille de glace d’Europe, une lune de Jupiter, ont peut-être une durée de vie beaucoup plus courte que ce que l’on pensait auparavant, mais elles pourraient être encore présentes aujourd’hui et constituer des habitats potentiels pour la vie.

Des poches d’eau

On pense qu’Europe, la quatrième plus grande lune de Jupiter, possède un océan d’eau liquide à des dizaines de kilomètres sous sa surface gelée. Cette eau pourrait être en contact avec un plancher océanique qui fournirait le mélange de matériaux nécessaire à l’apparition de la vie.
Des recherches antérieures ont suggéré que certaines parties de la coquille glacée pourraient également être liquides sous la forme de poches d’eau d’une dizaine de kilomètres de large, situées beaucoup plus près de la surface, peut-être à seulement un kilomètre de profondeur.
Maintenant, Chase Chivers, de l’Institut de technologie de Géorgie, aux États-Unis, et ses collègues ont modélisé ces poches d’eau de manière plus détaillée et ont découvert que, même si leur durée de vie est plus courte que prévu, elles restent des endroits prometteurs pour la vie.
« Nous constatons qu’elles durent des dizaines de milliers d’années » avant de regeler, déclare Chivers. Des recherches antérieures avaient suggéré qu’elles dureraient peut-être des centaines de milliers d’années.
Les preuves de l’existence de ces poches proviennent d’images prises par le vaisseau spatial Galileo de la NASA dans les années 1990 et 2000. Il a repéré des puits et des marques appelés lenticules à la surface d’Europe, dont certains sont de couleur foncée. On pense qu’ils sont liés au sel présent dans les poches souterraines qui maintient l’eau liquide.

Elle seraient encore présentes

L’apparition de ces caractéristiques suggère que des poches d’eau sont encore présentes aujourd’hui, dit Chivers, peut-être des centaines. Elles pourraient être le résultat de l’infiltration de l’océan dans la croûte glacée ou de la fonte de certaines parties de la croûte de cette lune.
« Nous pensons qu’il y a encore de l’eau peu profonde sous certaines de ces caractéristiques », dit Chivers. Certaines pourraient même faire éruption à la surface sous forme de panaches, dont on pensait auparavant qu’ils provenaient directement de l’océan souterrain d’Europe.
Si ces poches existent, elles pourraient être des habitats potentiels pour la vie, déclare Mark Fox-Powell de l’Open University au Royaume-Uni. « S’il y a de la vie dans l’océan sous la surface, et qu’elle est incorporée dans la coquille de glace et ensuite refondue, cela pourrait donner le coup d’envoi d’une communauté », dit-il. Cependant, une fois ces poches regelées, cette vie serait piégée. « C’est une communauté condamnée. »
L’existence de ces poches si proches de la surface les rendrait potentiellement détectables par les missions à venir, comme la sonde Europa Clipper de la NASA, dont le lancement est prévu en 2024 et l’arrivée en 2030. Cette sonde passera près d’Europe et utilisera un radar pour scruter sa surface, ainsi qu’un analyseur de poussière qui pourrait détecter des matériaux provenant de l’une de ces poches, ou de la vie microbienne, si elle passait par un panache lié à l’une d’elles.

Une cible pour Europa Clipper

Steve Vance, du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie, membre de l’équipe scientifique d’Europa Clipper, déclare que la présence de preuves d’eau liquide si près de la surface serait « vraiment intéressante ». Et si ces poches existent vraiment, elles constitueraient une cible beaucoup moins profonde à échantillonner directement lors d’une future mission d’atterrissage sur Europe, explique Vance. « Forer à travers un kilomètre de glace semble beaucoup plus facile que de forer à travers cinq kilomètres ou plus », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans JGR Planets.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay