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Les incendies de forêt dévastateurs qui ont balayé l’Amazonie centrale en 2015, ont entraîné une perte d’environ 27 % de la végétation au cours des trois années suivantes.

Une perte d’environ 27 % de la végétation 

Les incendies ont été provoqués par la sécheresse sévère qui a suivi l’El Niño de 2015, un modèle climatique qui voit le réchauffement de la surface de l’océan dans le centre et l’est de l’océan Pacifique et qui provoque des conditions météorologiques extrêmes à travers le monde. L’El Niño enregistré en 2015 et 2016 est le plus fort jamais enregistré.
Les incendies survenus au cours de cette période ont brûlé une superficie totale estimée à 9246 kilomètres carrés de la forêt amazonienne – touchant même la région centrale, historiquement très humide et résistante au feu. Aline Pontes-Lopes, de l’Institut national de recherche spatiale de São Paulo, au Brésil, et ses collègues ont mesuré l’évolution des plantes de l’Amazonie centrale au cours des trois années qui ont suivi ces incendies.
En décembre 2015, les chercheurs ont créé 18 zones d’étude fermées, chacune mesurant 250 mètres sur 10 mètres, à travers l’Amazonie centrale dans le nord du Purus-Madeira du Brésil. Puis, chaque mois de novembre jusqu’en 2018, ils ont visité chaque zone d’étude et mesuré l’impact des dommages causés par le feu sur chaque plante.

Cela représente 13 % de la biomasse totale

« Nous avons examiné plus de 2 420 arbres, comme des palmiers et des lianes », explique Pontes-Lopes. Au cours des trois années qui ont suivi l’incendie, 27 % des plantes sont mortes, ce qui représente 13 % de la biomasse totale. Bien que ce chiffre soit moins élevé que dans d’autres parties de l’Amazonie, ces résultats suggèrent que les incendies les plus violents sont toujours ressentis dans les régions les plus humides de la forêt tropicale. Certaines zones du sud-ouest de l’Amazonie ont enregistré une perte de végétation de 50 % au cours de la même période.
Les plantes les plus touchées étaient les arbres de petite et moyenne taille, ceux dont le diamètre du tronc est inférieur à 40 centimètres. « Les grands arbres de l’Amazonie centrale sont plus résistants car ils ont une densité au niveau des racines plus élevée et une écorce plus épaisse », explique Mme Pontes-Lopes.
L’impact des grands incendies sur la végétation est visible longtemps après les événements principaux. Selon Ted Feldpausch, de l’université d’Exeter au Royaume-Uni, certains incendies de faible intensité augmentent même la croissance des arbres, car la concurrence pour les ressources est moindre et les nutriments sont libérés dans le sol.

Un suivi pendant les 20 prochaines années

« D’autres études menées en Amazonie ont montré qu’il pouvait y avoir un décalage dans la mortalité des grands arbres jusqu’à huit ans après les incendies », ajoute M. Feldpausch. Mme Pontes-Lopes et son équipe prévoient donc de continuer à mesurer ces zones, idéalement pendant les 20 prochaines années.
Cette recherche a été publiée dans Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay