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Le changement climatique est responsable d’une moyenne de 37 % des décès liés à la chaleur dans le monde au cours des trois dernières décennies, selon des chercheurs qui affirment que leurs conclusions rappellent que le réchauffement de la planète a déjà de graves conséquences.

Les décès et le changement climatique

Tous les continents ont connu une augmentation des décès dus à la chaleur liée au changement climatique au cours de cette période, mais le pourcentage de ces décès varie considérablement d’un pays à l’autre.
La proportion était beaucoup plus élevée dans les pays d’Amérique centrale et du Sud, notamment au Guatemala et en Colombie, et plus de 50 % au Koweït et en Iran au Moyen-Orient, et aux Philippines en Asie du Sud-Est. Les pourcentages étaient beaucoup plus faibles aux États-Unis et au Canada, ainsi que dans une grande partie de l’Europe.
« Le message principal est que le changement climatique n’est pas quelque chose qui arrivera dans le futur. Il se produit déjà, et nous pouvons en quantifier les effets négatifs », déclare Antonio Gasparrini, de la London School of Hygiene & Tropical Medicine, qui fait partie de l’équipe de recherche.

Une étude sur 43 pays entre 1991 et 2018

L’équipe a pris les données des températures et de mortalité de 43 pays entre 1991 et 2018, et a modélisé un monde contrefactuel sans le réchauffement de 1,1°C que le monde a connu jusqu’à présent. La différence a été utilisée pour estimer le nombre de décès dus à la chaleur liés au climat.
Pour tenir compte du fait que les habitants des différentes régions du monde sont acclimatés à des chaleurs extrêmes différentes, les chercheurs ont adapté le risque de décès lié à la hausse des températures pour l’ensemble des 732 lieux de cette étude, de sorte que les températures élevées à Berlin ont entraîné une plus grande augmentation des décès qu’à Johannesburg.
Chloe Brimicombe, de l’université de Reading, au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à cette recherche, estime que cette étude arrive à point nommé compte tenu des températures record enregistrées dans certaines régions du monde ce mois-ci. « Elle montre également comment une action plus rapide dans le passé pour limiter les émissions de GES, aurait permis de réduire le nombre de décès liés à la chaleur », dit-elle.

Une sous-estimation

Toutefois, Mme Brimicombe pense que l’estimation de cette étude, à savoir 9 702 décès par an liés à la chaleur causée par le changement climatique, est une sous-estimation du véritable bilan, car cette recherche n’a porté que sur les quatre mois les plus chauds dans chaque pays. « Les décès liés à la chaleur se produisent et se produiront encore en dehors de ces mois. C’est particulièrement vrai sous les tropiques, où les extrêmes de chaleur peuvent survenir toute l’année », explique-t-elle.
Il existe d’autres raisons pour lesquelles ce chiffre pourrait être plus élevé. Selon Mme Gasparrini, l’équipe n’a pas été en mesure d’obtenir des données pour de grandes parties du monde. La majeure partie de l’Afrique et l’ensemble de l’Inde, deux des régions les plus touchées par la chaleur sur Terre, n’ont pas été prises en compte car les données n’étaient pas disponibles.
Friederike Otto, de l’université d’Oxford, qui a étudié le manque de données sur les vagues de chaleur en Afrique et leurs liens avec le changement climatique, estime que le fait qu’une grande partie de la carte du monde présentée dans cette étude soit vide est important. « Dans la plupart des pays du monde, les vagues de chaleur ne sont pas du tout enregistrées », dit-elle. « Cette étude montre que nous n’avons pas assez de données et, surtout, de sensibilisation, pour quantifier les impacts du changement climatique sur les vies. »

Le pire serait à venir

En outre, nous savons que le pire est à venir : de nombreuses études ont prévu que les décès liés à la chaleur augmenteront à mesure que le changement climatique s’accélérera dans les prochaines décennies.
Cette recherche a été publiée dans Nature Climate Change.
Source : New Scientist
Crédit photo : iStock