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Les métastases peuvent se développer dans l’organisme même des années après un traitement du cancer apparemment réussi. Elles proviennent de cellules cancéreuses qui ont migré de la tumeur d’origine vers d’autres organes et qui peuvent y rester inactives pendant un temps considérable. Des chercheurs ont maintenant découvert comment ces « cellules dormantes » sont maintenues en sommeil et comment elles se réveillent et forment des métastases mortelles.

Des métastases mortelles

Une tumeur peut laisser un héritage inquiétant dans l’organisme : les cellules cancéreuses peuvent migrer de la tumeur vers d’autres tissus de l’organisme, où elles survivent après un traitement dans une sorte d’hibernation appelée dormance. Actuellement, la médecine du cancer repose sur le suivi des patients cancéreux après leur traitement initial afin de détecter le réveil de ces cellules pour former des métastases. L’une des plus grandes questions de la recherche sur le cancer est de savoir ce qui provoque exactement cette transition.
« Cette période de dormance offre une fenêtre thérapeutique importante dans laquelle le nombre de cellules cancéreuses et leur hétérogénéité sont encore gérables », explique le professeur Mohamed Bentires-Alj, chef de groupe au département de biomédecine. « Comprendre les mécanismes cellulaires et moléculaires qui sous-tendent cette dormance tumorale est donc crucial pour prévenir la récidive du cancer. » Son équipe a fait un pas important dans cette direction.
Le premier auteur, le Dr Anna Correia, et ses coauteurs ont utilisé des modèles de souris et des échantillons de tissus humains, et ont pu déterminer comment les cellules cancéreuses, qui avaient initialement migré d’une tumeur mammaire vers le foie, restaient dormantes ou se réveillaient pour former des métastases.

Deux types de cellules jouent un rôle

Deux types de cellules jouent un rôle-clé dans cette transition. L’un de ces types de cellules est la cellule tueuse naturelle, c’est-à-dire un type de cellule immunitaire qui tue traditionnellement les cellules anormales ou infectées, mais qui peut aussi ralentir leur prolifération. Comme l’ont découvert les chercheurs, c’est exactement ce qu’elles semblent faire pour contrôler les cellules cancéreuses dormantes. Les cellules tueuses naturelles sécrètent une substance messagère appelée interféron gamma, qui maintient les cellules cancéreuses en hibernation.
L’autre type de cellule, la cellule stellaire hépatique, influence les cellules tueuses naturelles. Lorsque les cellules stellaires hépatiques sont activées, elles inhibent les cellules immunitaires, ce qui permet aux cellules cancéreuses de sortir de leur hibernation. « L’activation des cellules stellaires hépatiques peut avoir plusieurs causes, par exemple une inflammation chronique de l’organisme ou une infection persistante », explique M. Correia. Les chercheurs vont maintenant examiner les causes exactes dans des études complémentaires.
Ces résultats indiquent plusieurs méthodes possibles pour prévenir les métastases : l’immunothérapie basée sur l’interleukine-15, qui augmente le nombre de cellules tueuses naturelles dans les tissus ; la thérapie par interféron gamma, qui maintient l’état de dormance des cellules cancéreuses ; et les inhibiteurs du mécanisme par lequel les cellules stellaires hépatiques paralysent les cellules tueuses naturelles. Des thérapies appropriées existent déjà pour toutes ces approches, mais elles doivent encore être testées cliniquement.

De nouvelles thérapies prometteuses

« Nos résultats font naître l’espoir d’immunothérapies axées sur les cellules tueuses naturelles en tant que stratégie préventive pour les patients dont les cellules cancéreuses sont dormantes et qui risquent de développer des métastases », explique Mme Bentires-Alj. « La prochaine étape sur le long chemin vers un traitement établi sera de montrer que la stimulation des cellules tueuses naturelles empêche les métastases chez les patients humains. Nous recherchons actuellement des moyens de financer cette prochaine étape et sommes déjà en discussion avec nos collaborateurs cliniques de l’hôpital. »
« Ces cellules constituent une barrière naturelle contre les métastases dans le foie, explique Correia. Si elles pouvaient être utilisées pour empêcher le développement de métastases dans d’autres parties du corps, il pourrait être possible de prévenir de manière permanente la récidive du cancer. « Mon équipe étudie déjà de tels mécanismes dans d’autres sites métastatiques et les résultats sont prometteurs », conclut Mme Bentires-Alj.
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : University of Basel
Crédit photo : iStock

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