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Le COVID-19 continue de faire des victimes dans le monde entier et d’en infecter des millions d’autres. Bien que plusieurs vaccins aient été récemment mis sur le marché, ce qui a permis de faire des progrès significatifs dans la prévention du COVID-19, qu’en est-il du traitement des personnes déjà infectées ? Les vaccins ne sont pas efficaces à 100 %, ce qui souligne le besoin – maintenant plus que jamais – de thérapeutiques antivirales efficaces.

Une thérapie combinée

De plus, certaines personnes ne peuvent pas recevoir de vaccin pour des raisons de santé, et de nouveaux variants du SRAS-CoV-2, sont capables de pénétrer l’immunité conférée par le vaccin, ce qui indique que nous devons penser au-delà de la prévention.
Face à cette nécessité, une équipe de chercheurs basés au Japon, aux États-Unis et au Royaume-Uni a lancé un projet visant à développer des traitements efficaces. Cette équipe comprenait plusieurs chercheurs basés à l’Université des sciences de Tokyo : le professeur invité Koichi Watashi, le Dr Hirofumi Ohashi, le professeur Shin Aoki, le professeur Kouji Kuramochi et le professeur adjoint Tomohiro Tanaka. Leur objectif était clair et simple : trouver un remède à la maladie du COVID-19.
Pour atteindre cet objectif, les chercheurs ont d’abord établi un système expérimental permettant de cribler des médicaments susceptibles de contribuer à la lutte contre les infections. Ce système utilise un type de cellules appelé VeroE6/TMPRSS2, qui ont été manipulées pour être efficacement infectées par le SRAS-CoV-2 et le produire. « Pour déterminer si un médicament d’intérêt pouvait aider à combattre l’infection par le SRAS-CoV-2, il suffisait d’exposer les cellules VeroE6/TMPRSS2 à la fois au médicament et au SRAS-CoV-2, puis d’observer si la présence du médicament entravait les efforts du virus pour infecter les cellules », explique le professeur Koichi Watashi.

Ils ont passé au crible un panel de médicaments

Les chercheurs ont utilisé ce système expérimental pour passer au crible un panel de médicaments dont l’utilisation clinique est déjà autorisée. Les chercheurs ont trouvé deux médicaments qui permettaient une suppression efficace du SRAS-CoV-2 : la cépharanthine, qui est utilisée pour traiter l’inflammation, et le nelfinavir, qui est autorisé pour le traitement de l’infection par le VIH.
La cépharanthine inhibe l’entrée du virus dans les cellules en l’empêchant de se lier à une protéine de la membrane cellulaire, qu’il utilise comme porte d’entrée. En revanche, le nelfinavir empêche le virus de se répliquer à l’intérieur de la cellule en inhibant une protéine dont le virus dépend pour se répliquer.
Étant donné que ces médicaments ont des mécanismes antiviraux distincts, leur utilisation conjointe pourrait être particulièrement efficace pour les patients, les modèles de calcul prévoyant que ce traitement combiné cépharanthine/nelfinavir peut accélérer l’élimination du SRAS-CoV-2 des poumons d’un patient de 4,9 jours seulement.

Des recherches sur le potentiel clinique sont nécessaires

Cela signifie-t-il que nous verrons ces nouveaux médicaments dans les centres de traitement du COVID-19 ? Ce duo de médicaments n’est pas encore prêt à être déployé dans les systèmes de santé. Ces résultats justifient la poursuite des recherches sur le potentiel clinique du traitement par cépharanthine/nelfinavir, et ce n’est qu’à l’issue de ces recherches que nous pourrons affirmer avec certitude qu’il est utile et peut fonctionner.
Néanmoins, compte tenu de la nature continue de la pandémie de COVID-19 et du nombre croissant de décès, le développement d’un traitement à base de cépharanthine/nelfinavir pourrait offrir aux cliniciens et aux patients une nouvelle option thérapeutique dont ils ont grand besoin.
Cette recherche a été publiée dans iScience.
Source : Tokyo University of Science
Crédit photo : StockPhotoSecrets