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Pourquoi certains bébés réagissent-ils plus que d’autres au danger perçu ? Selon de nouvelles recherches menées par l’université d’État du Michigan et l’université de Caroline du Nord à Chapel Hill, une partie de la réponse pourrait se trouver dans un endroit surprenant : le système digestif du nourrisson.

Le microbiome intestinal et la peur

L’appareil digestif humain abrite une vaste communauté de micro-organismes connue sous le nom de microbiome intestinal. L’équipe de recherche a découvert que le microbiome intestinal était différent chez les nourrissons ayant une forte réaction de peur et chez ceux ayant des réactions plus légères.
Ces réactions de peur – comment une personne réagit à une situation effrayante – peuvent être des indicateurs de la santé mentale future. De plus en plus de preuves établissent un lien entre le bien-être neurologique et le microbiome intestinal.
Ces nouvelles découvertes suggèrent que le microbiome intestinal pourrait un jour fournir aux chercheurs et aux médecins un nouvel outil pour surveiller et favoriser un développement neurologique sain des enfants. « Le microbiome est une nouvelle cible passionnante qui peut potentiellement être utilisée à cette fin », explique Rebecca Knickmeyer auteure principale de cette étude.
Les études sur cette connexion et son rôle dans la réponse à la peur chez les animaux ont conduit Knickmeyer et son équipe à rechercher quelque chose de similaire chez les humains. Et il est important d’étudier comment les humains, en particulier les jeunes enfants, gèrent la peur, car cela peut aider à prévoir la santé mentale dans certains cas.

Une étude portant sur une trentaine de nourrissons

Pour déterminer si le microbiome intestinal était lié à la réaction de peur chez l’homme, Knickmeyer et ses collègues ont conçu une étude pilote portant sur une trentaine de nourrissons. Les chercheurs ont sélectionné cette cohorte avec soin afin de conserver le plus grand nombre possible de facteurs ayant un impact sur le microbiome intestinal. Par exemple, tous les enfants ont été nourris au sein et aucun n’était sous antibiotiques.
Les chercheurs ont ensuite caractérisé le microbiome des enfants en analysant des échantillons de selles et ont évalué la réaction de peur de l’enfant à l’aide d’un test simple : observer comment un enfant réagissait à une personne entrant dans la pièce en portant un masque d’Halloween. En compilant toutes les données, les chercheurs ont constaté des associations significatives entre des caractéristiques spécifiques du microbiome intestinal et la force des réactions de peur des nourrissons.
Les chercheurs ont également découvert que le contenu de la communauté microbienne à l’âge d’un an était lié aux réactions de peur. Comparés à des enfants moins craintifs, les nourrissons dont les réponses étaient exacerbées présentaient davantage de certains types de bactéries et moins d’autres.

Des images par IRM

Dans le cadre de cette étude, l’équipe a également réalisé des images du cerveau des enfants à l’aide de la technologie IRM. Ils ont constaté que le contenu de la communauté microbienne à un an était associé à la taille de l’amygdale, qui est une partie du cerveau impliquée dans la prise de décisions rapides concernant des menaces potentielles.
En reliant ces points, on peut penser que le microbiome peut influencer le développement et le fonctionnement de l’amygdale. C’est l’une des nombreuses possibilités intéressantes mises en évidence par cette nouvelle étude, que l’équipe s’efforce actuellement de reproduire. Mme Knickmeyer se prépare également à ouvrir de nouvelles pistes de recherche avec de nouvelles collaborations, en posant de nouvelles questions auxquelles elle est impatiente de répondre.

Soutenir la santé neurologique des jeunes enfants

« Nous avons une excellente occasion de soutenir la santé neurologique dès le début », a-t-elle déclaré. « Notre objectif à long terme est que nous apprenions ce que nous pouvons faire pour favoriser une croissance et un développement sains. »
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : Michigan State University
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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