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Notre compréhension de la façon dont la domestication modifie la neurobiologie d’une espèce peut être erronée, selon les résultats d’une expérience de 60 ans d’élevage de renards apprivoisés. Selon les chercheurs, ces résultats pourraient également avoir des répercussions sur l’évolution humaine.

Une expérience d’élevage de 60 ans

Habituellement, les animaux domestiqués ont un cerveau plus petit que leurs homologues sauvages, mais les renards élevés dans une ferme expérimentale russe à Novossibirsk n’ont pas suivi cette tendance. Au contraire, les lignées de renards élevés à dessein pour avoir une bonne ou une mauvaise relation avec l’homme avaient un plus gros cerveau que celles qui ne l’étaient pas, explique Erin Hecht de l’université de Harvard, qui fait partie d’une équipe étudiant les spécimens de l’expérience.

Ces résultats inattendus « suggèrent une révision de la pensée actuelle sur la domestication », peut-être vers l’idée que les cerveaux répondent à la pression liée au comportement, du moins dans un premier temps, en développant davantage de matière grise, explique Erin Hecht.

À partir de 1959, les scientifiques du projet ont commencé à élever sélectivement des renards argentés (Vulpes vulpes) dans une ferme à fourrure. À chaque génération, ils choisissaient les animaux les plus dociles pour se reproduire, tout en choisissant également les animaux les plus agressifs pour se reproduire. Les chercheurs ont laissé un troisième groupe de renards s’accoupler sans sélection des aspects comportementaux, à titre de contrôle.

Maintenant, une équipe internationale de chercheurs a examiné le cerveau de 30 mâles issus des générations récentes de ces renards. Le groupe a prélevé les hémisphères gauches préservés des cerveaux des renards âgés de 18 mois et les a examinés par imagerie par résonance magnétique (IRM) à haute résolution.

Des cerveaux plus petits chez les renards témoins

De façon surprenante, le troisième groupe – les renards témoins – avait en fait les cerveaux les plus petits, explique Hecht. Tout aussi surprenant, les cerveaux des renards « apprivoisés » étaient, en moyenne, presque identiques en taille et en structure aux cerveaux des renards « agressifs ». En particulier, l’équipe a noté que les renards apprivoisés et agressifs présentaient des changements similaires dans les mêmes parties du cerveau qui sont apparemment associées à la docilité chez les chiens par rapport aux loups, notamment le cortex préfrontal, l’hippocampe et l’amygdale.

Selon Ana Balcarcel, de l’université de Zurich, en Suisse, cette étude permet de jeter un regard sans précédent sur les structures cérébrales individuelles. « Ils vont littéralement plus profondément dans le cerveau, et c’est une chose tellement nouvelle », dit-elle. « Cela soulève plus de questions que de réponses à ce stade, mais c’est très intéressant ».

Pour Martine Hausberger, de l’université de Rennes, en France, ces conclusions sont toutefois moins convaincantes. L’expérience de l’élevage de renards ne peut pas être considérée comme un modèle fiable pour étudier la domestication, en partie parce que les animaux « sauvages » sont captifs, au lieu de se débrouiller seuls, dit-elle.

En outre, le cerveau des renards peut avoir été façonné en fonction de la façon dont ils étaient traités, les renards apprivoisés ayant certainement des interactions plus enrichissantes avec les maîtres et les renards agressifs étant peut-être plus stimulés mentalement lorsque des maîtres s’approchaient de leur cage. « La taille du cerveau évolue chez chaque individu en fonction de l’expérience personnelle », explique Hausberger. « Alors, ces différences cérébrales sont-elles génétiques, et liées au seul comportement ? Je n’en suis pas convaincu. Cela semble être un raccourci de dire qu’elles le sont. »

Des implications dans l’évolution du cerveau humain

Si ces résultats se confirment, cela pourrait changer la façon dont nous considérons l’évolution du cerveau humain, dit Hecht. Certains anthropologues pensent que les humains se sont « auto-domestiqués » en refusant de tolérer les comportements agressifs des membres d’un groupe. Ce phénomène, ainsi que d’autres facteurs, comme les changements rapides du climat et de l’environnement, pourraient avoir entraîné des changements rapides dans le cerveau de notre propre espèce. « Ce sont de bons candidats pour des situations qui pourraient avoir exercé une forte pression de sélection sur le comportement et la cognition, entraînant ainsi une augmentation de la taille du cerveau », explique-t-elle.

Selon Mme Balcarcel, les preuves fossiles de la taille du cerveau humain sont toutefois trop fragmentaires pour permettre de tirer ce genre de conclusions.  » Je pense que la certitude dans ce domaine est trop faible à l’heure actuelle », dit-elle.

Cette recherche a été publiée dans Journal of Neuroscience.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay