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En 2014, Dudley Lamming lisait une étude australienne qui examinait comment des souris réagissaient à des dizaines de régimes alimentaires contrôlés lorsqu’une chose a attiré son attention : les souris nourries avec la plus petite quantité de protéines étaient les plus saines. Depuis lors, Lamming et ses étudiants ont tenté de répondre à la question soulevée par l’étude australienne : pourquoi les régimes à faible teneur en protéines rendraient-ils les animaux en meilleure santé ?

Les régimes pauvres en protéines

Ils ont découvert une tendance peu connue mais réelle, tant chez les modèles animaux que chez les humains. Les régimes riches en trois acides aminés à chaîne ramifiée, les BCAA, sont associés au diabète, à l’obésité et à d’autres maladies métaboliques. À l’inverse, les régimes pauvres en BCAA peuvent contrer ces maladies métaboliques et même prolonger la durée de vie des rongeurs.

« On se rend de plus en plus compte qu’une calorie n’est pas seulement une calorie, qu’une calorie a des implications qui vont au-delà de son contenu calorique », déclare Lamming. « Ce que nos recherches montrent, c’est que les calories protéiques ne sont pas les mêmes que les autres calories ». Les régimes restreints en protéines ont fait l’objet de moins de publicité. Pourtant, il est prouvé que de nombreux avantages de la restriction calorique peuvent être obtenus en limitant l’apport en protéines. Ces avantages persistent même lorsque les animaux mangent autant qu’ils le souhaitent.

Dans une paire d’études publiées au début de l’année, Lamming et ses collègues, dont les étudiants diplômés Nicole Richardson et Deyang Yu, se sont penchés sur la restriction des acides aminés à chaîne ramifiée en particulier. Les BCAA constituent trois des neuf acides aminés essentiels, que l’homme ne peut pas fabriquer lui-même et qu’il doit manger.

Dans une série d’expériences publiées en janvier, Richardson a testé sur des souris un régime alimentaire contenant seulement un tiers de la quantité normale de BCAA. Ce régime ne comportait pas de restriction calorique ; les animaux pouvaient manger autant qu’ils le souhaitaient.

Les souris mâles qui ont suivi ce régime toute leur vie ont vécu environ 30 % de plus en moyenne, soit huit mois de plus. La raison pour laquelle les souris femelles n’ont pas semblé en bénéficier n’est pas claire, bien que d’autres recherches suggèrent que les souris femelles pourraient avoir besoin d’un régime légèrement différent pour voir les avantages d’une consommation réduite de BCAA.

Une analyse des trois BCAA

Dans un autre article, publié en mai, Yu et Richardson sont allés encore plus loin. Ils se sont demandé si ces trois BCAA – la leucine, l’isoleucine et la valine – avaient des effets uniques dans l’organisme, ou s’ils agissaient tous de la même manière.

« Nous avons constaté que la restriction en isoleucine avait de loin l’effet le plus puissant », déclare Lamming. Les souris nourries avec un régime pauvre en isoleucine étaient plus maigres et présentaient un métabolisme glycémique plus sain. Les régimes restreints en valine ont eu des effets similaires, mais plus faibles. La réduction des niveaux de leucine n’a eu aucun effet bénéfique et pourrait même être préjudiciable.

Pour étudier l’effet de ces trois BCAA sur l’obésité, les chercheurs ont soumis des souris à un régime occidental, riche en graisses et en sucre. Après quelques mois de ce régime, les souris deviennent obèses. Lorsque le groupe de Lamming a commencé à donner à ces souris obèses un régime occidental pauvre en isoleucine, les souris ont commencé à manger davantage mais ont perdu du poids. La perte de poids était principalement due à un métabolisme plus rapide, le corps brûlant plus de calories sous forme de chaleur au repos.

En ce qui concerne la santé humaine, le laboratoire de Lamming a collaboré avec Kristen Malecki, professeur de santé publique au SMPH, et ses collègues pour analyser les journaux alimentaires et les poids des participants à l’enquête sur la santé du Wisconsin, une étude de santé publique à l’échelle de l’État soutenue par le programme de partenariat du Wisconsin.

En calculant la quantité d’acides aminés consommée par chaque personne, ils ont découvert qu’une consommation accrue d’isoleucine était associée à un indice de masse corporelle plus élevé, ce qu’ils avaient prédit sur la base des études sur les rongeurs.

Repenser notre régime alimentaire

Lamming reconnaît que les résultats de ses recherches sont contre-intuitifs. De nombreux conseils diététiques modernes recommandent d’ajouter des protéines, et non de les limiter. Les protéines favorisent la sensation de satiété, ce qui peut aider les gens à contrôler leurs calories. Et pour les athlètes qui construisent et réparent leurs muscles, ces acides aminés essentiels sont, en effet, indispensables.

« Nous avons appris que la composition diététique de ce que vous mangez compte vraiment pour la durée de la santé et la longévité », déclare Lamming. « Et je pense que nous sommes sur la bonne voie pour trouver un régime auquel les gens pourraient adhérer sans restreindre les calories, et qui leur permettrait néanmoins de vivre longtemps et en bonne santé. »

Cette recherche a été publiée dans Cell Metabolism.

Source : University of Wisconsin-Madison
Crédit photo : PXhere