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Un groupe interdisciplinaire de chercheurs du monde entier a examiné de manière exhaustive les sources et les effets de la pollution atmosphérique sur la santé – non seulement à l’échelle mondiale, mais aussi individuellement pour plus de 200 pays.

Plus d’un million de décès

Ils ont constaté qu’à l’échelle mondiale, plus d’un million de décès étaient attribuables à la combustion de combustibles fossiles en 2017. Plus de la moitié de ces décès étaient attribuables au charbon.

La pollution est à la fois une crise mondiale et un problème personnel dévastateur. Elle est analysée par des satellites, mais les PM2,5 – de minuscules particules qui peuvent s’infiltrer dans les poumons d’une personne – peuvent également rendre malade une personne qui prépare son dîner tous les soirs sur un fourneau.

« Les PM2,5 sont le principal facteur de risque environnemental de mortalité dans le monde. Notre principal objectif est de comprendre ses sources », a déclaré Randall Martin, professeur émérite Raymond R. Tucker du département de l’énergie,

Martin a dirigé  cette étude conjointement avec Michael Brauer, professeur de santé publique à l’université de Colombie-Britannique. Ils ont travaillé avec des ensembles de données et des outils spécifiques de l’Institute for Health Metrics and Evaluation de l’université de Washington, du Joint Global Change Research Institute de l’université du Maryland et du Pacific Northwest National Laboratory, ainsi qu’avec d’autres chercheurs d’universités et d’organisations du monde entier, amassant ainsi une grande quantité de données et d’outils analytiques.

Divers outils informatiques pour analyser les données

La première auteure, Erin McDuffie, associée de recherche invitée dans le laboratoire de Martin, a utilisé divers outils informatiques pour tisser ces données ensemble, tout en les améliorants. Elle a mis au point un nouvel ensemble de données mondiales sur les émissions de polluants atmosphériques, ce qui en fait l’ensemble de données le plus complet sur les émissions à l’époque. Mme McDuffie a également fait évoluer le modèle GEOS-Chem, un outil de calcul avancé utilisé dans le laboratoire de Martin pour modéliser des aspects spécifiques de la chimie atmosphérique.

Grâce à cette combinaison d’émissions et de modélisation, l’équipe a pu distinguer différentes sources de pollution atmosphérique, de la production d’énergie aux tempêtes de poussière, en passant par la combustion du pétrole et du gaz.

Cette étude a également utilisé de nouvelles techniques de télédétection par satellite afin d’évaluer l’exposition aux PM2,5 dans le monde entier. L’équipe a ensuite intégré des informations sur la relation entre les PM2,5 et les résultats en matière de santé, tirées de la Charge mondiale de morbidité, à ces estimations de l’exposition, afin de déterminer les relations entre la santé et chacune des plus de 20 sources de pollution distinctes.

Cette recherche a permis d’avoir des informations quantitatives

En fin de compte, ces données ont renforcé une grande partie de ce que les chercheurs soupçonnaient déjà, en particulier à l’échelle mondiale. Elles ont toutefois permis d’obtenir des informations quantitatives dans différentes régions du monde, en déterminant les sources à blâmer en cas de forte pollution dans différentes zones.

Par exemple, les cuisinières et le chauffage domestique sont encore responsables de l’émission de particules dans de nombreuses régions d’Asie et la production d’énergie reste un gros pollueur à l’échelle mondiale, a déclaré M. McDuffie.

Les sources naturelles jouent également un rôle. En Afrique subsaharienne de l’Ouest en 2017, par exemple, la poussière soufflée par le vent représentait près des trois quarts des particules présentes dans l’atmosphère, alors que le taux mondial n’est que de 16 %. Les comparaisons effectuées dans cette étude sont importantes lorsqu’il s’agit d’envisager des mesures d’atténuation.

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.

Source : Washington University in St. Louis
Crédit photo :Pixabay