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On pense depuis longtemps que le fait de travailler un nombre excessif d’heures augmente le risque de dépression, mais après avoir effectué la plus grande étude jamais réalisée sur ce sujet, les chercheurs affirment qu’il existe un manque surprenant de preuves à l’appui de ce lien.

Un manque de preuves

Une analyse de l’OMS et de l’OIT remet en question les résultats de ces recherches antérieures et l’opinion publique générale selon laquelle le fait de travailler de longues heures peut déclencher une dépression.

Cet examen systématique et cette méta-analyse se sont appuyés sur 22 études portant sur plus de 100 000 participants (toutes antérieures à la pandémie de coronavirus), qui avaient toutes établi un lien entre les longues heures de travail et l’apparition de la dépression. L’équipe a conclu que ces études ne parvenaient pas à établir que le surmenage était un facteur déclenchant.

En revanche, une autre étude récente de l’OMS et de l’OIT a trouvé des preuves solides d’un lien entre le fait de travailler plus de 55 heures par semaine et le risque de cardiopathie ischémique ou d’accident vasculaire cérébral.

Selon Frank Pega, de l’OMS, la même association n’a pu être trouvée pour l’effet des longues heures de travail sur la dépression, ce qui reflète les « limites majeures » des recherches disponibles. « Malgré sa taille relativement importante, nous avons constaté que cet ensemble de données ne fournit encore que des preuves inadéquates de la nocivité », déclare Pega. « En d’autres termes, on ne sait toujours pas si le fait de travailler de longues heures déclenche la dépression ou non. »

Une collecte de données plus rigoureuse

Les études futures pourraient être améliorées grâce à une collecte de données plus rigoureuse et à plus long terme, ainsi qu’à une analyse épidémiologique, notamment des populations à risque, afin de mieux établir la causalité. Des expériences naturelles portant sur la modification des horaires de travail dans les professions où les longues heures sont la norme pourraient également être prometteuses, ajoute-t-il.

Les problèmes de stress, de dépression et d’anxiété liés au travail doivent être abordés. Par exemple, une récente enquête britannique sur la main-d’œuvre a révélé que 18 millions de journées de travail ont été perdues en 2019 pour cette raison, et la pandémie de coronavirus a probablement exacerbé ce problème.

Mais il est difficile d’identifier un lien de causalité entre le travail et la dépression, lorsque des facteurs non professionnels jouent également un rôle et que la frontière entre travail et temps libre est de plus en plus floue.

Damien Ridge, de l’université de Westminster (Royaume-Uni), et Alex Broom, de l’université de Sydney (Australie), affirment que le fait de ne considérer que la dépression et les heures travaillées constitue une représentation « potentiellement trompeuse » du tribut payé par le travail à la santé mentale. « Ce n’est pas nécessairement que le travail de longue durée n’est pas mauvais pour notre santé mentale, mais qu’il est difficile de savoir exactement de quelle manière il l’est », expliquent Ridge et Broom.

Selon eux, interroger les gens sur des problèmes plus spécifiques, comme la satisfaction au travail ou l’épuisement professionnel, pourrait être un moyen plus pertinent de mesurer l’impact du travail sur la santé mentale que la dépression.

D’autres facteurs produisent une dépression

Le temps passé à travailler ne tient pas compte non plus du contexte politique et économique plus large du travail. « Travailler de nombreuses heures pendant le [boom économique des] années 1980, alors que l’on espérait beaucoup de l’avancement de sa carrière et d’un avenir meilleur dans la société, n’entraînait pas le même type de stress qu’aujourd’hui », explique Junko Kitanaka de l’université Keio de Tokyo, au Japon.

« C’est lorsque tout le travail et tous les efforts semblent futiles, lorsqu’il y a tant d’incertitude dans la société, lorsqu’il y a un sentiment généralisé d’inégalité que les longues heures de travail commencent à avoir un impact psychologique », dit-elle. Au Japon, où les employeurs peuvent être jugés responsables et sanctionnés pour les dépressions ou les décès par suicide liés au travail, il y a une pression croissante pour reconnaître les aspects « quantitatifs et qualitatifs » du stress en plus des heures supplémentaires effectuées, dit-elle.

Cette recherche a été publiée dans Environment International.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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