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Les vaches ont un estomac à quatre compartiments et les bactéries de l’un d’entre eux – le rumen – produisent des enzymes capables de décomposer certains plastiques d’usage courant. Cette découverte pourrait déboucher sur une nouvelle technologie permettant de traiter ces matériaux après leur usage.

Des enzymes dans le rumen des vaches

Georg Guebitz, de l’université des ressources naturelles et des sciences de la vie d’Autriche, et ses collègues se sont rendus dans un abattoir local et ont prélevé des échantillons du liquide de la panse d’un jeune bœuf nourri aux pâturages alpins. Ils ont constaté que ce liquide contenait de nombreux types d’enzymes, dont des cutinases.

L’équipe a démontré que ces enzymes pouvaient décomposer trois types de polyesters largement utilisés – à savoir le polyéthylène téréphtalate (PET), le polybutylène adipate téréphtalate (PBAT) et le polyéthylène furanoate (PEF), qui sont souvent utilisés pour fabriquer des produits tels que des bouteilles, des textiles et des sacs. Les enzymes ont dégradé ces substances en l’espace d’un à trois jours lorsqu’elles étaient maintenues à une température d’environ 40°C, ce qui correspond à celle de l’estomac d’une vache.

« Nous avons découvert que le régime alimentaire des vaches contient des aliments dont la « coquille » est similaire à celle des polyesters », explique M. Guebitz : cela explique pourquoi les microbes présents dans le rumen produisent des enzymes qui peuvent également traiter les polyesters synthétiques.

Ces enzymes peuvent décomposer les polyesters 

À l’avenir, ces enzymes pourraient être utilisées pour décomposer les polyesters à une échelle commerciale plus grande, explique M. Guebitz. Cela pourrait, du moins potentiellement, être moins cher que les technologies actuellement utilisées pour traiter les plastiques, dit-il – mais d’autres chercheurs sont prudents à ce sujet.

« Il faut prouver que l’activité enzymatique est identique ou supérieure à ce qui est mis en œuvre commercialement aujourd’hui », déclare Ramani Narayan de la Michigan State University. « S’ils devaient passer rapidement à un processus d’ingénierie, alors il y a beaucoup de travail à faire en matière de rendement du produit, de la productivité et ainsi de suite, pour comparer avec la technologie enzymatique existante. »

Cette recherche a été publiée dans Frontiers in Bioengineering and Biotechnology.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay