Interview-les femmes-à-origine-du-vaccin-Oxford/AstraZeneca

Le vaccin Oxford/AstraZeneca a été crucial pour la lutte contre le COVID-19 au Royaume-Uni et dans de nombreux pays à faible revenu. La rapidité sans précédent de sa fabrication n’a été possible que parce que la technologie sur laquelle il repose, était en cours de développement depuis des années avant que la pandémie ne frappe, par une équipe de scientifiques de l’université d’Oxford.

Le vaccin Oxford/AstraZeneca

Les recherches ont été menées par Sarah Gilbert, aux côtés d’une équipe comprenant Teresa Lambe, qui a participé à la conception du code génétique du vaccin, et Catherine Green, qui a contribué à la fabrication des premiers lots de vaccin utilisés lors des essais. Le trio s’est entretenu avec Clare Wilson sur les hauts et les bas de cette réussite historique.

Avant que la pandémie ne frappe, contre quelles maladies ce type de vaccin était-il développé ?

Teresa Lambe : En 2013, il y a eu une épidémie d’Ebola. Après cela, l’Organisation mondiale de la santé et un certain nombre d’organismes ont établi une liste de virus contre lesquels ils voulaient des vaccins. Nous avons essayé de fabriquer des vaccins contre tous ces virus : Ebola, Zika, fièvre hémorragique de Crimée-Congo, virus Nipah, virus Lassa et syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS). Sur la liste des agents pathogènes préoccupants, il y avait aussi la « maladie X » – l’inconnu. Nous avons toujours su que nous devions avoir quelque chose avec lequel nous pouvions agir rapidement. C’était notre plateforme d’adénovirus ChAdOx1 [qui est finalement devenue le vaccin covid-19 d’Oxford/AstraZeneca].

Quand avez-vous réalisé que vous pourriez avoir besoin de fabriquer un vaccin contre le COVID-19 ?

Lambe : J’ai un frère en Chine, alors j’ai commencé à suivre les tweets concernant un virus qui se transmettait en Chine. J’ai pensé qu’il s’agissait probablement de la grippe ; c’est sur ce point que j’aurais misé. Puis son identité a été connue début janvier. Comme nous avions les mécanismes en place, nous avons décidé d’appuyer sur l’accélérateur et de nous lancer.

À quelle vitesse avez-vous agi ?

Lambe : La séquence d’ADN est arrivée dans ma boîte de réception assez tard dans la nuit du vendredi 10 janvier [2020]. Vous devez commander l’ADN pour votre antigène. Moi-même et un collègue avons passé la majeure partie du week-end à utiliser les informations que nous avions reçues pour concevoir la dernière pièce du puzzle pour fabriquer ce vaccin. Le lundi, nous étions prêts à le commander. On s’est demandé si nous devions payer pour une livraison accélérée. C’était un montant minuscule dans le grand schéma des choses. Finalement, nous avons opté pour une livraison plus rapide.

Sarah Gilbert : Nous étions intéressés par la rapidité avec laquelle nous pourrions fabriquer un vaccin contre un tout nouvel agent pathogène, tout en sachant que cela pourrait s’avérer être un exercice intellectuel. J’ai passé énormément de temps pendant ces semaines de plus en plus étranges à essayer d’obtenir du  financement. Nous avons décidé de nous lancer et de dépenser de l’argent que nous n’avions pas encore. Ce serait un euphémisme de dire que les choses ont rapidement dégénéré.

Les sceptiques des vaccins disent que vous êtes allés trop vite.

Gilbert : Nous prenions des risques financiers, nous n’avons jamais pris de risques de sécurité. En temps normal, nous attendions que les données arrivent avant de commencer l’étape suivante. La différence, c’est que l’année dernière, nous avons commencé chaque partie du travail le plus tôt possible, en sachant que si le travail précédent ne se passait pas comme nous l’espérions, nous devrions peut-être abandonner quelque chose, revenir en arrière et recommencer.

Comment le fait de travailler si dur vous a-t-il affecté ?

Lambe : Nous ne nous sommes pas retenus. Les gens ne faisaient pas de pauses, nous travaillions de longues heures – des journées de 12, 14 heures – les gens travaillaient le week-end. J’ai deux enfants et il y a eu des périodes au cours de l’année dernière où ils m’appelaient papa parce qu’ils étaient tellement habitués à dire papa au lieu de maman. Mais je voulais faire un vaccin et je voulais le faire rapidement. Je ne savais pas si nous en avions besoin ou non, mais si c’était le cas, je voulais que nous soyons dans la meilleure position possible.

Avez-vous ressenti de la nervosité lorsque le vaccin a été administré aux premiers volontaires ?

Lambe : C’était surréaliste. C’était en avril, pendant le premier confinement, et je me rendais encore au travail tous les jours, contrairement à beaucoup d’autres personnes. Mon trajet à pied jusqu’au travail était très, très calme car il n’y avait pas de trafic sur la route. Je me souviens être rentrée à la maison le jour où la première personne a été vaccinée et avoir été un peu dépassée.

Catherine Green : Pour nous, le grand jour était la veille, lorsque nous avons certifié le lot. L’essai avait été planifié à la minute près comme une opération militaire. Nous attendions les résultats finaux [pour nous assurer] que ce vaccin était suffisamment bon pour être administré aux gens. Nous avons attendu très longtemps. Les résultats des tests sont arrivés et nous ont donné le feu vert. Nous avons donc eu un « Ouf ! ».

Qu’avez-vous ressenti à l’annonce des résultats positifs qui ont conduit à l’approbation ?

Lambe : Lorsque la statisticienne en chef m’a communiqué les résultats – elle est très diligente et me présentait [lentement] les résultats – je l’ai obligée à s’arrêter et à me dire si nous étions efficaces ou non. Puis elle est retournée pour m’expliquer toutes les nuances, et le résultat n’a pas été accepté. J’étais très heureux.

Gilbert : J’étais convaincu que nous obtiendrions une bonne réponse immunitaire au vaccin parce que nous avions déjà effectué des essais cliniques avec un vaccin contre le MERS fabriqué de la même manière et administré à la même dose. Mais ce que personne ne savait, c’est à quel point cette réponse immunitaire devait être forte pour protéger les gens contre le coronavirus. Maintenant avec la publication des données sur l’efficacité en situation réelle, on dispose de beaucoup plus d’informations sur les niveaux de protection vraiment élevés des vaccins contre l’hospitalisation. C’est ce qui compte vraiment.

Catherine Green : Je pense que l’efficacité dans le monde réel, pour moi, a été celle qui m’a frappé le plus. Je pense que l’estimation de cette semaine pour l’Angleterre était de 27 000 décès à ne pas avoir par le programme de vaccination depuis le début de l’année, et cela représente 27 000 grands-mères et grands-pères de personnes encore en vie. C’est énorme. Pour moi, ce sont ces données qui m’ont le plus ému.

Les effets secondaires

Comment vous êtes-vous senti quand l’effet secondaire rare de coagulation du sang est apparu ?

Lambe : Avec n’importe quel médicament ou vaccin, vous aurez des effets secondaires rares. Parce qu’ils sont si rares, ils ne vont pas nécessairement [être révélés], même dans des essais de la taille de celui que nous avons réalisé, qui comptait plus de 20 000 individus. Nous devons déterminer ce qui cause les effets secondaires rares et cela n’a pas été complètement défini.

Gilbert : Parce que c’est si rare, il est difficile de comprendre ce qui se passe vraiment, si les événements se produisent au-dessus du taux de ce qui est acceptable. À un moment donné, l’Europe a rapporté que c’était un phénomène qui se produisait chez les femmes et pas chez les hommes. Cela s’est avéré être dû au fait qu’ils vaccinaient principalement des femmes. Le Comité mixte pour les vaccinations et l’immunisation a continuellement surveillé la situation et effectué ses analyses risques-avantages, qui changent en fonction de l’évolution de la situation. Nous avons encore de nombreux pays avec des taux de transmission élevés qui ont vraiment besoin de vaccins. Ils doivent faire leur propre analyse risques-avantages.

A-t-il été difficile de voir ce risque émerger ?

Lambe : Il y a eu beaucoup de moments très difficiles tout au long de ce voyage. Nous avons vécu dans une sorte de bocal à poissons rouges au cours de la dernière année et demie. Par moments, cela a été difficile à gérer. Et lorsqu’il y a eu de fausses nouvelles concernant le décès de notre premier volontaire pour l’essai du vaccin [qui était en fait vivant et en bonne santé].

Green : Cela m’a vraiment dégoûté, car il s’agit de la famille de quelqu’un. Je ne sais pas quelles sont les motivations de la personne qui a fait cette déclaration et l’a diffusée.

Que pouvons-nous apprendre de l’année dernière ?

Gilbert : Pour les épidémies et les pandémies, nous devons avoir accès à un financement flexible, de sorte que si quelque chose comme ça se reproduit, nous soyons en mesure de passer par tout le processus sans avoir à passer beaucoup de temps à essayer de trouver l’argent pour le faire. Et nous n’avons pas eu d’investissement dans les infrastructures. Catherine dirige une excellente usine de fabrication, très petite et franchement assez démodée. Elle fait un excellent travail, mais elle ne peut pas produire beaucoup de vaccins. Si nous avions eu une installation de bioproduction clinique agrandie et modernisée, notre vie aurait été beaucoup plus facile en 2020.

Que faites-vous maintenant ?

Gilbert : Nous travaillons en étroite collaboration avec AstraZeneca pour optimiser le pipeline de production de nouveaux vaccins contre les variants. Nous avons commencé il y a plusieurs mois à remettre tout cela en place, sans savoir si nous aurons besoin de changer. Mais encore une fois, nous devons faire le travail nécessaire pour pouvoir changer de fournisseur si cela s’avère nécessaire. Si nous ne faisons pas ce travail, nous n’en aurons pas l’occasion. L’essai clinique du vaccin du variant bêta a commencé, à Oxford et dans d’autres parties du monde. Et nous essayons de reprendre le travail que nous faisions avant la pandémie sur les vaccins contre d’autres maladies.

Green : Ces autres maladies n’ont pas disparu.

Avez-vous eu vous-même le vaccin Oxford/Astra Zeneca ?

Gilbert : Oui.

Green : Je l’ai reçu dans un stade de football. C’était une merveille d’organisation, de volontaires et de gens qui pensaient que c’était peut-être le début de la lumière au bout du tunnel. Je l’ai dit : « Je suis si fier parce que j’ai fait ça. »

Lambe : Je n’ai dit à personne quel vaccin j’ai reçu. Je recommande à tout le monde de prendre le vaccin qui leur est proposé, en accord avec ce que leur gouvernement suggère. Mes parents ont reçu deux vaccins différents – mais le fait qu’ils aient pu recevoir n’importe quel vaccin est énorme.

J’ai eu votre vaccin. Merci.

Gilbert : De rien.

Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets

Interview : les femmes à l'origine du vaccin Oxford/AstraZenecamartinSociété
Le vaccin Oxford/AstraZeneca a été crucial pour la lutte contre le COVID-19 au Royaume-Uni et dans de nombreux pays à faible revenu. La rapidité sans précédent de sa fabrication n'a été possible que parce que la technologie sur laquelle il repose, était en cours de développement depuis des années...