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Les rhumes et les boutons de fièvre nous affligent depuis au moins 31 000 ans, selon une étude qui a trouvé de l’ADN de virus dans des dents anciennes.

De l’ADN d’un virus

Qui plus est, le rhume pourrait nous affliger depuis bien plus longtemps. L’ADN d’un virus suggère qu’il a évolué pour la première fois il y a environ 700 000 ans – ce qui laisse penser que les virus responsables des rhumes sont antérieurs à notre espèce, et qu’ils ont également troublé nos cousins néandertaliens.

Le virus qui est conservé est « le plus ancien virus présent chez l’homme à ce jour », déclare Sofie Holtsmark Nielsen, qui a mené ces travaux à l’université de Copenhague, au Danemark.

Elle et ses collègues ont étudié deux dents de lait fragmentées qui ont été excavées à Yana, dans le nord-est de la Sibérie. Ces dents ont 31 600 ans, ce qui en fait les plus anciens restes humains découverts jusqu’à présent dans le Nord. Il y a deux ans, des chercheurs dirigés par Martin Sikora, également de l’université de Copenhague, ont obtenu de l’ADN humain à partir de ces dents.

Holtsmark Nielsen a maintenant réexaminé l’ADN de ces dents à la recherche de gènes d’organismes infectieux. Elle a trouvé de l’ADN de faible qualité provenant de quatre espèces d’herpèsvirus. Parmi eux, l’herpès simplex, le virus responsable de l’herpès labial.

De l’adénovirus C humain

Son équipe a également récupéré deux génomes de haute qualité de l’adénovirus C humain, qui est aujourd’hui une infection courante. « Vous l’avez presque certainement eu dans votre enfance, à peu près tout le monde a été infecté par ce virus », explique Holtsmark Nielsen. « En général, c’est un peu comme un rhume ».

Auparavant, la plus ancienne preuve directe d’un virus identifiable infectant un humain datait d’il y a seulement 7000 ans : les chercheurs ont découvert que l’hépatite B infectait les Européens depuis au moins aussi longtemps. Il a également été possible d’identifier des infections bactériennes au cours des 10 000 dernières années, après l’avènement de l’agriculture, mais pas des périodes antérieures.

« C’est vraiment un exploit technique remarquable que de pouvoir extraire ce type d’informations d’un matériel aussi ancien », déclare Caitlin Pepperell, de l’université du Wisconsin-Madison. Elle précise toutefois qu’il n’est pas certain que ces anciens virus ne provoquaient que des maladies bénignes, car aujourd’hui encore, l’adénovirus et l’herpèsvirus provoquent parfois de graves maladies.

Il existait il y a 702 000 ans

Les chercheurs ont également estimé quand l’adénovirus C a commencé à infecter les humains. Pour ce faire, ils ont comparé l’ADN viral ancien à celui des souches modernes du virus et ont estimé à quand remontait leur ancêtre commun. Il s’est avéré que l’ancêtre commun de tous les échantillons d’adénovirus C a existé entre 487 000 et 963 000 ans, la meilleure estimation étant de 702 000 ans.

C’est bien avant l’origine de notre espèce Homo sapiens, dont les plus anciens vestiges connus ont entre 250 000 et 350 000 ans. Avant l’apparition de notre espèce, d’autres hominidés comme l’Homo erectus vivaient en Afrique et en Eurasie. Entre 400 000 et 800 000 ans, un groupe ancestral non identifié a donné naissance à trois populations largement distinctes : notre espèce, les Néandertaliens qui vivaient en Europe et en Asie occidentale et les Dénisoviens qui vivaient en Asie orientale.

Avant l’émergence de l’homme moderne

« Cet adénovirus C particulier existe probablement depuis que les humains au sens large existent, y compris les Néandertaliens, les sapiens, y compris probablement les erectus avant nous », explique Sikora. « La conclusion de cette étude suggère que ces virus ont presque certainement existé avant même l’émergence de l’homme moderne d’une certaine manière, et qu’ils nous ont infectés depuis ce temps. »

Mais Pepperell est sceptique quant à cette découverte. « Le signal est brouillé lorsque les organismes remanient leur ADN, lorsqu’ils se recombinent », dit-elle – et l’adénovirus C le fait souvent.

Cette recherche a été pré-publiée dans bioRxiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock

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