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Pour survivre à des blessures potentiellement mortelles, les cellules cancéreuses utilisent une technique dans laquelle elles mangent des parties de la membrane qui les entoure. C’est ce que montre pour la première fois une étude menée par une équipe de chercheurs danois.

La membrane des cellules cancéreuses

C’est la membrane des cellules cancéreuses qui est au centre de cette nouvelle recherche qui montre maintenant une toute nouvelle façon pour les cellules cancéreuses de réparer les dommages qui pourraient autrement les tuer.

Dans les cellules normales comme dans les cellules cancéreuses, la membrane cellulaire agit comme la peau des cellules. Et les dommages causés à cette membrane peuvent mettre leur vie en danger. L’intérieur des cellules est fluide, et si un trou est fait dans la membrane, la cellule flotte simplement et meurt, un peu comme un trou dans un ballon d’eau.

Les dommages causés à cette membrane cellulaire doivent donc être réparés rapidement. Une étude menée par une équipe de chercheurs danois montre que les cellules cancéreuses utilisent une technique appelée macropinocytose.

Cette technique, qui est déjà connue pour les cellules dans d’autres contextes, consiste pour les cellules cancéreuses à tirer la membrane cellulaire intacte sur la zone endommagée et à boucher le trou en quelques minutes. Ensuite, la partie endommagée de la membrane cellulaire est séparée en petites sphères et transportée vers les lysosomes des cellules, où elles sont décomposées.

En laboratoire, les chercheurs ont endommagé cette membrane des cellules cancéreuses à l’aide d’un laser qui a fait de petits trous dans la membrane et déclenché la macropinocytose. Ils ont pu constater que si ce processus est inhibé par des substances bloquant la formation des petites sphères membranaires, la cellule cancéreuse ne peut plus réparer les dommages et meurt.

Une nouvelle cible potentielle

« Notre recherche fournit des connaissances très fondamentales sur la façon dont les cellules cancéreuses survivent. Dans nos expériences, nous avons également montré que les cellules cancéreuses meurent si ce processus est inhibé, ce qui indique que la macropinocytose est une cible pour de futurs traitements. »

« Il s’agit d’une perspective à long terme, mais elle est intéressante », déclare le chef de groupe Jesper Nylandsted, du centre de recherche de la société danoise du cancer et de l’université de Copenhague, qui a dirigé cette nouvelle recherche et qui, depuis de nombreuses années, étudie comment les cellules cancéreuses réparent leurs membranes.

L’une des propriétés les plus dangereuses du cancer est la propagation de cette maladie dans l’organisme. Si des tumeurs apparaissent dans de nouvelles parties du corps, cette maladie devient plus difficile à traiter et nécessite généralement des formes de traitements plus agressives. C’est également lorsque les cellules cancéreuses se propagent dans les tissus de l’organisme qu’elles sont particulièrement susceptibles d’endommager leur membrane.

Les chercheurs de la Société danoise du cancer ont déjà montré comment les cellules cancéreuses peuvent utiliser une autre technique pour réparer la membrane, à savoir en attachant la partie endommagée, un peu comme lorsqu’un lézard jette sa queue.

Toutefois, les expériences menées en laboratoire pourraient indiquer que ce sont surtout les cellules cancéreuses agressives qui utilisent la macropinocytose. Cela pourrait être dû au fait que la cellule cancéreuse a la possibilité de réutiliser la membrane endommagée lorsqu’elle est dégradée dans les lysosomes. Ce type de recyclage sera utile aux cellules cancéreuses car elles se divisent fréquemment, ce qui nécessite de grandes quantités d’énergie et de matériaux pour les nouvelles cellules.

Rechercher de nouvelles cibles

Et bien que les chercheurs aient maintenant publié ces nouveaux résultats, leur travail n’est pas terminé. C’est ce qu’explique un autre membre de l’équipe de recherche, le postdoc Stine Lauritzen Sønder : « nous continuons à travailler et à étudier comment les cellules cancéreuses protègent leurs membranes. En ce qui concerne la macropinocytose en particulier, il est également intéressant de voir ce qui se passe après la réparation de la membrane. Nous pensons que le premier rapiéçage est un peu brutal et qu’une réparation plus approfondie de la membrane est nécessaire par la suite. Il peut s’agir d’un autre point faible des cellules cancéreuses, et c’est un aspect que nous voulons examiner de plus près », dit-elle.

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : University of copenhagen
Crédit photo : iStock