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Une équipe de recherche de la faculté de médecine de l’université Washington à Saint-Louis a identifié de nouvelles cibles potentielles pour le traitement de la maladie d’Alzheimer, ainsi que des médicaments existants ayant un potentiel thérapeutique contre ces cibles.

De nouvelles cibles et des médicaments 

Ces cibles potentielles sont des protéines défectueuses qui conduisent à l’accumulation d’amyloïde dans le cerveau, contribuant à l’apparition des problèmes de mémoire et de réflexion qui sont des caractéristiques de la maladie d’Alzheimer. Les 15 médicaments existants identifiés par les chercheurs ont été approuvés par la FDA à d’autres fins, ce qui permet d’envisager des essais cliniques qui pourraient commencer plus tôt que d’habitude, selon les chercheurs.

En outre, des expériences ont permis de découvrir sept médicaments qui pourraient être utiles pour traiter les protéines défectueuses liées à la maladie de Parkinson, six pour les accidents vasculaires cérébraux et un pour la sclérose latérale amyotrophique (SLA).

« Dans cette étude, nous avons utilisé des échantillons humains et les dernières technologies pour mieux comprendre la biologie de la maladie d’Alzheimer », a déclaré le chercheur principal Carlos Cruchaga, docteur en neurologie et professeur de psychiatrie. « En utilisant des échantillons de la maladie d’Alzheimer, nous avons pu identifier de nouveaux gènes, des cibles médicamenteuses et des composés approuvés par la FDA qui interagissent avec ces cibles pour potentiellement ralentir ou inverser la progression de la maladie d’Alzheimer. »

Les scientifiques se sont concentrés sur les niveaux de ces protéines dans le cerveau, le liquide céphalo-rachidien (CFS) et le plasma sanguin de personnes atteintes ou non de la maladie d’Alzheimer. Certaines de ces protéines étaient fabriquées par des gènes précédemment liés au risque d’Alzheimer, tandis que d’autres étaient fabriquées par des gènes qui n’étaient pas liés à cette maladie. Après avoir identifié ces protéines, les chercheurs ont comparé leurs résultats à plusieurs bases de données de médicaments existants qui agissent sur ces protéines.

Ces médicaments sont approuvés par la FDA

« Ils sont approuvés par la FDA, et toutes les données de sécurité sur ces médicaments sont disponibles », a déclaré Cruchaga, . « Avec ce que l’on sait déjà sur la sécurité de ces médicaments, nous pourrions être en mesure de passer directement aux essais cliniques. » Cruchaga a déclaré que l’accent mis par l’équipe sur les niveaux des protéines dans les tissus-clés offre certains avantages par rapport aux efforts antérieurs visant à identifier les gènes liés à la maladie d’Alzheimer.

« Les études génétiques classiques sur la maladie d’Alzheimer ont tenté d’établir une corrélation entre les mutations génétiques et la maladie, mais nous savons que les gènes portent les instructions pour construire des protéines et que des maladies telles que la maladie d’Alzheimer surviennent lorsque les niveaux de ces protéines sont trop élevés ou trop bas », a expliqué M. Cruchaga. « Pour comprendre la biologie de la maladie d’Alzheimer, nous devrions nous intéresser aux protéines plutôt qu’aux seuls gènes. »

À titre d’exemple, M. Cruchaga a cité le gène APOE, qui a été associé pour la première fois au risque de la maladie d’Alzheimer il y a plusieurs décennies. Mais même après tout ce temps, on ne sait toujours pas comment ce gène contribue à cette maladie.

« Dans cette étude, nous avons pu constater que l’APOE modifie les niveaux de plusieurs protéines dans le tissu cérébral et le CFS », a déclaré M. Cruchaga. « Nous avons également constaté des changements dans les protéines liées à un autre gène appelé TREM2 qui a été associé au risque d’Alzheimer plus récemment. Comprendre comment les niveaux de ces protéines sont affectés par ces gènes de risque nous aide à identifier les voies qui mènent à cette maladie. »

Des échantillons recueillis auprès de 1 537 personnes

Les chercheurs ont analysé les protéines et les gènes du tissu cérébral, du liquide céphalo-rachidien et du plasma sanguin provenant d’échantillons recueillis auprès de 1 537 personnes aux États-Unis. La moitié de ces échantillons provenaient de personnes ayant reçu un diagnostic clinique de la maladie d’Alzheimer ; l’autre moitié provenait de participants à cette étude considérés comme cognitivement normaux.

Les chercheurs ont mesuré les niveaux de ces protéines dans ces échantillons de cerveau, de CFS et de plasma. À l’aide de techniques statistiques, ils ont ensuite établi un lien entre ces niveaux de protéines et cette maladie. Ils ont trouvé 274 protéines liées à cette maladie dans le CFS des sujets de cette étude, 127 dans le plasma sanguin et 32 dans le tissu cérébral.

Ils ont appliqué ces résultats et des techniques d’apprentissage automatique pour distinguer les différences entre ces protéines et cibler certaines d’entre elles qui contribuent aux dommages qui conduisent à la maladie d’Alzheimer.

Passer rapidement à de véritables essais cliniques

« Nous avons des cibles – même si je ne dis pas que toutes ces cibles vont fonctionner ou que tous les composés que nous avons identifiés vont arrêter la progression de cette maladie – mais nous avons une véritable hypothèse », a déclaré Cruchaga. « Et nous pensons qu’il sera peut-être possible de passer rapidement de ces études génétiques à de véritables essais cliniques. C’est un grand saut et cela pourrait aider des millions de personnes atteintes de cette maladie dévastatrice ».

Cette recherche a été publiée dans Nature Neuroscience.

Source : Washington University School of Medicine
Crédit photo : iStock