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L’abus chronique d’alcool et l’hépatite peuvent endommager le foie et entraîner une fibrose, c’est-à-dire une accumulation de collagène et de tissu cicatriciel. Les chercheurs de l’école de médecine de l’université de Californie à San Diego et leurs collaborateurs cherchent une approche potentielle pour traiter la fibrose hépatique en empêchant les cellules du foie de produire du collagène.

Traiter la fibrose hépatique

« Nous avons donc pensé : et si nous prenions des immunotoxines et essayions de les amener à tuer les cellules productrices de collagène dans le foie ? » a déclaré la chef d’équipe Tatiana Kisseleva, professeur associé de chirurgie à la faculté de médecine de l’UC San Diego. « Si ces anticorps porteurs de molécules toxiques parviennent à trouver et à se lier aux cellules, ces dernières vont consommer ce « cadeau » et mourir. »

Dans une étude, Kisseleva et ses collaborateurs apportent la première preuve que la fibrose hépatique pourrait être traitable avec des immunotoxines conçues pour se lier à une protéine appelée mésothéline. La mésothéline est rarement présente dans le corps humain sain. Seules les cellules cancéreuses et les cellules hépatiques productrices de collagène, appelées fibroblastes portaux, fabriquent cette protéine.

Kisseleva a fait équipe avec le coauteur Ira Pastan, à l’Institut national du cancer. Pastan est le codécouvreur de la mésothéline et une experte de l’utilisation d’immunotoxines pour cibler cette protéine sur les cellules cancéreuses. Il dirige plusieurs essais cliniques qui testent cette approche pour traiter des patients atteints de cancer de l’ovaire, de mésothéliome et de cancer du pancréas.

Pour tester les immunotoxines de Pastan dans le contexte de la fibrose hépatique, l’équipe de Kisseleva avait d’abord besoin d’un modèle. Comme les immunotoxines reconnaissent spécifiquement la mésothéline humaine, un modèle traditionnel de fibrose hépatique chez la souris n’aurait pas fonctionné. Au lieu de cela, ils ont transplanté des cellules hépatiques humaines isolées de patients dans des souris et les ont traitées avec l’immunotoxine anti-mésothéline.

De très bons résultats

Par rapport aux souris non traitées, 60 à 100 % des cellules humaines productrices de mésothéline ont été tuées par ces immunotoxines, qui ont également réduit le dépôt de collagène.

Le traitement de la fibrose hépatique est actuellement très limité. Selon le NIH, la perte de poids est actuellement la seule méthode connue pour réduire la fibrose hépatique associée à la stéatose hépatique non alcoolique. Cette maladie alcoolique du foie est le plus souvent traitée par des corticostéroïdes, mais ceux-ci ne sont pas très efficaces. La transplantation hépatique précoce est le seul remède prouvé, mais elle n’est proposée que dans certains centres médicaux et à un nombre limité de patients.

Possiblement efficace pour d’autres organes

« Ce que nous voulons savoir maintenant, c’est si cette même stratégie peut être appliquée à d’autres organes ». a déclaré Kisseleva. « De manière assez surprenante, les mêmes cellules sont responsables de la fibrose dans les poumons et les reins. C’est d’autant plus passionnant que nous savons déjà, grâce aux essais cliniques du Dr Pasten sur le cancer, que les immunotoxines anti-mésothéline sont sûres chez l’homme, ce qui pourrait accélérer leur application dans d’autres domaines. »

Cette recherche a été publiée dans PNAS.

Source : University of California – San Diego
Crédit photo : iStock