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Une source inconnue pourrait produire du méthane à proximité de Curiosity de la NASA, avec des implications potentielles pour la vie sur Mars.

Des pics de méthane

Depuis que Curiosity s’est posé dans le cratère Gale sur Mars en 2012, il a utilisé un instrument appelé spectromètre laser accordable (TLS) pour mesurer la quantité de méthane dans son voisinage. À côté d’un niveau de fond d’environ 0,41 partie par milliard, Curiosity a été témoin à six reprises de pics de méthane, où les niveaux ont atteint 10 parties par milliard, pour des raisons inconnues.

Yangcheng Luo, de l’Institut de technologie de Californie, et ses collègues ont modélisé ces pics pour tenter d’en déterminer l’origine. En tenant compte de facteurs tels que la vitesse et la direction du vent local au moment où un pic a été détecté, ils ont pu localiser une source possible à quelques dizaines de kilomètres de Curiosity, dans le cratère Gale, large de 150 kilomètres.

« [Ces résultats] indiquent une région d’émission active à l’ouest et au sud-ouest du rover Curiosity sur le sol du cratère nord-ouest », écrit l’équipe dans son article. « Cela peut invoquer une coïncidence avec le fait que nous avons sélectionné un site d’atterrissage pour Curiosity qui est situé à côté d’un site actif d’émission de méthane. »

Si cela est exact, il s’agirait de la localisation la plus précise d’une source de méthane jamais réalisée sur Mars. « Cela rendrait ce site intéressant à visiter, ou d’autres sites similaires qui pourraient avoir les mêmes propriétés », explique Håkan Svedhem, le scientifique du projet pour le Trace Gas Orbiter (TGO) de l’Agence spatiale européenne, qui est actuellement en orbite autour de Mars.

Curiosity se trouverait proche de la source de méthane

Bien que Curiosity ait détecté du méthane à la surface, le TGO n’a rien trouvé dans l’atmosphère. La raison de ce résultat n’est pas claire, et est peut-être liée au fait que Curiosity effectue ses recherches de méthane la nuit, lorsque l’atmosphère martienne est plus calme. Mais une autre possibilité est que Curiosity se trouve tout simplement à proximité d’une source de méthane.

John Moores, de l’université York de Toronto (Canada), estime qu’il est possible que cette source soit une sorte de fissure ou de « suintement » à la surface, laissant échapper du méthane depuis le sous-sol, mais qu’elle pourrait être difficile à localiser. « C’est un peu comme une botte de foin », dit-il. « Elle pourrait être recouverte de poussière et être presque impossible à trouver ».

Trouver la source du méthane sur Mars pourrait jouer un rôle important dans la détermination de son origine. Sur Terre, « probablement 95 % du méthane est d’origine biologique », explique M. Svedhem, et les scientifiques se sont demandé s’il n’en serait pas de même sur Mars, ce qui indiquerait peut-être la présence d’une certaine forme de vie microbienne. « Notre espoir était de pouvoir en voir des quantités suffisantes et de déterminer s’il est d’origine biologique ou non », dit Svedhem.

Une possible origine biologique

Nous n’en sommes pas encore là, mais comme le méthane sur Mars devrait avoir une durée de vie détectable de 300 ans environ, sa présence continue sur Mars « indique que quelque chose produit du méthane maintenant », déclare Moores. Il est possible que la source soit géologique, liée peut-être aux astéroïdes ou aux comètes qui frappent Mars, mais la perspective d’une origine biologique reste une possibilité.

Cette recherche a été pré-publiée dans Research Square.

Source : New Scientist
Crédit photo : Rawpixel