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L’homme moderne existe depuis environ 350 000 ans. Au cours de cette période, nous avons continué à évoluer et notre ADN a changé, mais seul un petit pourcentage de notre génome pourrait nous être propre.

Un outil appelé SARGE

Nathan Schaefer, de l’université de Californie à San Francisco, et ses collègues ont créé un outil appelé « Speedy Ancestral Recombination Graph Estimator » (SARGE), qui leur a permis d’estimer l’ascendance des individus.

Plus précisément, cet outil a permis d’identifier les éléments du génome humain moderne qui ne sont pas partagés avec d’autres hominidés – ce qui signifie qu’ils n’étaient pas présents chez les anciens ancêtres que nous partagions avec les Néandertaliens et les Dénisoviens, et qu’ils n’ont pas été introduits dans le patrimoine génétique humain par le biais de croisements avec ces anciens humains.

« Plutôt que de construire un arbre à travers le génome qui montre comment un tas de génomes sont liés en moyenne à l’échelle du génome, nous voulions savoir à quoi ressemble l’ascendance des individus à des sites spécifiques du génome », explique Schaefer. « Nous voulions essentiellement être en mesure de montrer comment chacun est apparenté à chaque position variable du génome ».

Une analyse de deux ancêtres et de 279 humains modernes

L’équipe a analysé les génomes d’un Dénisovan, de deux Néandertaliens et de 279 humains modernes pour distinguer les parties du génome qui séparent les humains modernes des hominidés archaïques. Ils ont constaté que seulement 1,5 à 7 % du génome de l’homme moderne nous sont propres.

Ce chiffre peut sembler faible, mais c’est en partie parce que nous avons hérité d’une grande quantité d’ADN des anciennes espèces ancestrales qui ont finalement donné naissance à l’homme moderne, aux Néandertaliens et aux Dénisoviens.

Qui plus est, les humains modernes se sont ensuite croisés avec les Néandertaliens et les Dénisoviens, absorbant encore plus d’ADN qui n’est pas propre à notre lignée.

« Il est vrai que les individus humains ont un très faible pourcentage de leur génome qui pourrait provenir de l’ascendance néandertalienne ou dénisovienne – les non-africains peuvent avoir entre 1,5 et 2,1 % de leur génome qui provient de l’ascendance néandertalienne », explique Schaefer.

Mais nous savons que la forme exacte prise par cette petite quantité d’ADN néandertalien varie d’un individu à l’autre – ce qui signifie que deux personnes peuvent toutes deux avoir 2 % d’ADN néandertalien mais n’en avoir que très peu en commun. Selon M. Shaefer, ces différences s’additionnent. Selon certaines estimations, environ 40 % du génome néandertalien peut être reconstitué en combinant les informations génétiques d’une grande variété de personnes vivantes.

Comprendre les différences cognitives

Les mutations qui contribuent aux caractéristiques spécifiquement humaines sont contenues dans une petite partie du génome et semblent affecter principalement les gènes liés au développement du cerveau. « Savoir comment ces variantes affectent les capacités mentales humaines nous aiderait à comprendre les différences cognitives entre les humains et les Néandertaliens », explique Montgomery Slatkin, de l’université de Californie à Berkeley.

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock