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Il y a environ 453 millions d’années, un trilobite aurait échappé aux griffes d’un scorpion marin géant affamé. C’est ce qu’affirment des paléontologues qui ont analysé un fossile inhabituel découvert en République tchèque.

Un trilobite attaqué

Les trilobites ont prospéré dans les océans il y a environ 522 millions à 252 millions d’années avant de s’éteindre. Ces arthropodes au corps dur ressemblaient à des cloportes et mesuraient entre 1 millimètre et 70 centimètres de long. Environ 20 000 espèces de trilobites sont connues dans les archives fossiles.

Les fossiles de trilobites présentant des traces de blessures à la tête sont rares, ce qui suggère que la plupart des attaques à la tête étaient fatales et que tous les trilobites attaqués de cette manière étaient ensuite mangés par son agresseur.

Mais Oldřich Fatka de l’Université Charles en République tchèque et ses collègues ont étudié un traumatisme oculaire inhabituel dans la tête fossilisée d’une espèce commune de trilobite appelée Dalmanitina socialis et pensent qu’il a survécu à l’attaque d’un prédateur.

Les moulages des surfaces internes et externes du fossile ont permis aux chercheurs de constater qu’il manquait une partie de l’œil. Ils pensent qu’une partie de l’œil a été arrachée, mais que la mue naturelle répétée de l’exosquelette de l’animal a aidé cette blessure à se cicatriser et a permis à un œil beaucoup plus petit de repousser. Parmi les autres signes de blessure et de cicatrisation, on trouve des éraflures, une cicatrice en forme de croissant et des joues difformes.

Les chercheurs affirment que ces dommages ne s’expliquent pas par un problème lié au processus de mue lui-même, qui est souvent à l’origine des anomalies observées dans les fossiles de trilobites. Ils ont également écarté la possibilité d’une mutation génétique en raison des signes de guérison.

Un scorpion de mer

L’explication la plus probable, selon les chercheurs, est que ce trilobite a été attaqué par un prédateur. En théorie, ce prédateur aurait pu être un trilobite plus grand, un céphalopode ressemblant à une pieuvre ou un euryptéride géant « un scorpion de mer » – les archives fossiles montrent que tous vivaient dans la région en même temps que ce petit trilobite.

Cependant, l’équipe a éliminé les deux premiers candidats parce que leur méthode d’infliger des dommages ne correspondait pas aux blessures du trilobite. Il ne restait donc qu’un seul candidat. Les scorpions de mer géants étaient les plus grands arthropodes connus ayant jamais vécu, certaines espèces atteignant 2,5 mètres de long. Ils avaient des appendices semblables à des bras avec des griffes dentées pour attraper leurs proies.

Son jour de chance

« La cause la plus probable est l’échec d’une attaque prédatrice au cours de laquelle le trilobite a survécu puis son œil s’est régénéré des dommages et les joues environnantes », explique Greg Edgecombe du Natural History Museum de Londres. « Cela a dû être le jour de chance pour ce type ».

Cette recherche a été publiée dans International Journal of Paleopathology.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay