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Lorsqu’il s’agit de faire des œufs, les mouches femelles et les humains femelles sont étonnamment similaires. Et cela pourrait être une aubaine pour les femmes qui cherchent de meilleures méthodes de contrôle des naissances, rapporte un chercheur de l’UConn.

Des composés arrêtent les mouches à fruits d’ovuler

Les États-Unis comptent environ 61 millions de femmes en âge de procréer, dont 43 millions sont sexuellement actives mais ne souhaitent pas de grossesse pour le moment, selon l’institut Guttmacher. Et s’il existe une douzaine de méthodes contraceptives différentes, la plupart ont des effets secondaires indésirables pour certaines des femmes qui les essaient.

Malgré le besoin, les sociétés pharmaceutiques n’investissent pas dans la recherche de nouveaux moyens de contrôle des naissances. Des bailleurs de fonds privés, tels que la Fondation Bill et Melinda Gates, sont venus combler cette lacune et leurs efforts portent leurs fruits dans le laboratoire du physiologiste et généticien Jianjun Sun, professeur associé au département de physiologie et de neurobiologie de l’université de Californie du Nord.

Sun et ses collègues ont montré que les composés qui empêchent les mouches à fruits d’ovuler empêchent également les souris de le faire. Et si un médicament arrête l’ovulation à la fois chez la mouche et chez la souris, il est probable qu’il fonctionne également chez l’humain. Cela pourrait faciliter le dépistage rapide et efficace des médicaments anticonceptionnels potentiels.

Il y a plusieurs années, le laboratoire de Sun a découvert comment les mouches à fruits ovulent. Chez la mouche, comme chez la souris ou l’homme, de nombreux ovules potentiels arrivent à maturité dans l’ovaire. Mais pour être fécondés, elles doivent sortir des petits cocons, appelés follicules, dans lesquels ils se sont développés. Tous les ovules n’y parviennent pas ; chez les humains, il n’y en a généralement qu’un seul par cycle.

Empêcher l’ovule de sortir du follicule

Le laboratoire de M. Sun a découvert exactement comment les ovules réussissent à sortir. Puis il a eu une idée : maintenant que nous savons comment elles sortent, serait-il possible de les arrêter ? Empêcher l’ovule de sortir du follicule serait une toute nouvelle forme de contrôle des naissances.

Il a postulé au Grand Challenges Explorations Award de la Fondation Gates pour la recherche sur le contrôle des naissances, et a obtenu 100 000 dollars en 2016 pour une expérience de preuve de principe : les mouches à fruits pourraient-elles vraiment être utilisées pour dépister d’éventuels médicaments contraceptifs ?

La réponse, selon Sun, est oui. Lui et ses collaborateurs de l’UConn Pharmacy, de l’Université Northwestern, de l’Université de Rutgers et de l’Université d’État du Michigan ont mis des follicules de mouche à fruits dans un plat et ont testé des composés de la bibliothèque de médicaments de la FDA. Si le médicament empêchait l’ovulation des œufs de mouche à fruits, ils le testaient ensuite sur des follicules de souris.

Sur les 1 170 médicaments testés, six ont fonctionné chez la mouche. Lorsqu’ils en ont testé quatre sur des souris, trois d’entre eux ont fonctionné ! Et deux semblaient fonctionner sans affecter les niveaux d’hormones. Et l’un de ces deux médicaments, la chlorpromazine, est classé par les Pays-Bas comme un produit présumé toxique pour la reproduction humaine en raison de ses effets potentiels sur la fertilité humaine ; tous les travaux menés jusqu’à présent ont porté sur des modèles animaux.

Des composés pour un contrôle des naissances non hormonal

La chlorpromazine, habituellement utilisée pour traiter la schizophrénie, n’est pas un bon candidat pour le contrôle des naissances en raison de ses effets psychoactifs. Mais elle prouve le concept : les ovaires des mouches à fruits peuvent être utilisés pour cribler des composés pour un contrôle des naissances non hormonal.

Sun a ensuite obtenu un million de dollars de la Fondation Gates pour élargir ses travaux et tester de nombreux autres composés candidats. Il a également reçu des subventions du Eunice Kennedy Shriver National Institute of Child Health and Human Development (NICHD). Son laboratoire s’est associé à Calibr, au Scripps Research de San Diego, pour tester 13 000 composés de leur bibliothèque en tant que contraceptifs non hormonaux potentiels. La suite pour l’équipe est de tester ces composés pour découvrir celui ou ceux qui seront les plus efficaces.

Cette recherche a été publiée dans PNAS.

Source : University of Connecticut
Crédit photo : iStock