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Les montagnes russes virtuelles déclenchent une modification de l’activité des cellules cérébrales liée aux vertiges et au mal des transports chez les personnes qui souffrent de migraines, même si elles ne sont pas en train d’en souffrir – une découverte qui pourrait permettre de mieux comprendre les migraines et de mettre au point de nouveaux traitements.

Les causes de la migraine

N’importe qui peut se sentir malade et avoir des vertiges lorsqu’il fait un tour de montagnes russes, mais les personnes qui souffrent de migraines se sentent souvent plus malades et plus étourdies pendant le tour de manège. Selon Gabriela Carvalho, de l’université de Luebeck, en Allemagne, plus les migraines provoquent le mal des transports et un sentiment général d’incapacité, plus l’activité cérébrale diffère de la normale pendant une simulation de montagnes russes.

« Nos résultats montrent que les zones du cerveau liées au traitement de la douleur de la migraine chevauchent les systèmes cérébraux qui régulent le mal des transports et les vertiges », explique-t-elle. « Les personnes souffrant de migraines n’ont pas seulement des maux de tête ; elles souffrent aussi souvent d’autres troubles comme le mal des transports et les vertiges, qui peuvent vraiment affecter leur qualité de vie. Cette étude nous donne donc une meilleure idée de ce qui se passe [dans leur tête]. »

Carvalho et ses collègues ont effectué une imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) sur le cerveau de 40 personnes – dont la moitié souffrait régulièrement de migraines – alors qu’elles regardaient des vidéos réalistes et animées des montagnes russes sur un écran à l’intérieur du scanner IRM, en continu pendant 35 minutes.

Une étude utilisant des vidéos

Ces vidéos donnaient le point de vue d’une personne assise sur le manège et comportaient des sons de la voiture roulant sur les rails. Les participants des deux groupes étaient âgés de 30 ans en moyenne, et 80 % des membres des deux groupes étaient des femmes.

Aucun des participants n’a souffert de migraines pendant les manèges virtuels, mais 65 % des membres du groupe « migraine » ont indiqué dans un questionnaire qu’ils avaient eu des vertiges pendant la simulation, contre seulement 30 % des membres du groupe témoin.

Les personnes du groupe « migraine » ont également évalué leur niveau de mal des transports deux fois plus élevé que celles du groupe témoin, et les informations qu’elles ont fournies sur le questionnaire ont montré que leurs symptômes de vertige et de mal des transports pendant les attractions ont duré en moyenne près de trois fois plus longtemps que ceux du groupe témoin.

Les images d’IRMf ont confirmé ces rapports, explique M. Carvalho. Chez les personnes souffrant de migraines régulières, les chercheurs ont constaté une activité accrue dans les zones du cerveau responsables de la vision, de la perception de la douleur, du traitement sensori-moteur, de l’équilibre et des vertiges. Ils ont également détecté une plus grande communication neuronale entre ces zones du cerveau et d’autres régions du cerveau.

Parallèlement, ces personnes présentaient une activité moindre dans les régions du cerveau qui traitent des fonctions cognitives, notamment l’attention. Et plus les migraines de ces participants à cette étude sont débilitantes et plus ils ressentent le mal des transports, plus les scientifiques ont noté des changements dans l’activité cérébrale pendant le voyage virtuel.

La mise au point de nouveaux traitements

Si ces résultats peuvent être confirmés sur un plus grand nombre de personnes, ils pourraient permettre de mieux comprendre pourquoi certaines personnes souffrent de migraines. « Les personnes qui souffrent de migraines et celles qui n’en souffrent pas traitent différemment les informations relatives au mouvement et à la gravité, et c’est ce que reflètent ces résultats », explique le professeur Carvalho. Ces résultats pourraient contribuer à la mise au point de nouveaux traitements, ajoute-t-elle.

Cette recherche a été publiée dans Neurology.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock