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Deux équipes ont démontré indépendamment l’une de l’autre que l’aspiration de l’ADN dans l’air peut révéler quels animaux sont présents dans une zone donnée. Cette approche pourrait faciliter la surveillance de la faune dans les environnements terrestres du monde entier, et même contribuer à l’étude de la circulation de l’air.

Pour la surveillance de la faune

« Cela pourrait avoir un impact profond sur un grand nombre de domaines différents », déclare Elizabeth Clare de l’université York de Toronto. Selon Mme Clare, la recherche de l’ADN environnemental, ou ADNe, dans l’eau a déjà eu un impact considérable sur la pêche et la conservation. Elle a également permis de détecter des espèces rares.

Lorsque Mme Clare a rédigé un récent rapport sur l’ADNe, elle a d’abord écrit qu’il pouvait être détecté dans l’air ainsi que dans l’eau et le sol, car elle supposait que c’était le cas. Mais lorsqu’elle a cherché des références pour étayer ses dires, elle n’a trouvé qu’un projet de lycée japonais, si bien que son équipe a décidé d’essayer elle-même.

Entre-temps, Kristine Bohmann, de l’université de Copenhague, au Danemark, avait eu la même idée. Après des expériences en laboratoire, les deux équipes ont testé cette approche sur le terrain dans des zoos où les animaux qui sont présents sont connus. L’équipe de Bohmann a aspiré de l’air à travers des filtres fins pendant 30 minutes à 30 heures sur différents sites du zoo de Copenhague, puis a analysé les échantillons en utilisant les techniques d’ADNe développées pour les échantillons d’eau ou de sol.

De très bons résultats

Son équipe a détecté l’ADN d’animaux se trouvant dans des enclos extérieurs jusqu’à 300 mètres de l’échantillonneur, ce qui n’a manqué qu’à quelques espèces en bordure du zoo et à certains oiseaux gardés dans des cages de l’autre côté d’un bâtiment.

Dans un échantillon prélevé dans la zone tropicale, l’équipe de Bohmann a même détecté de l’ADN provenant de guppies dans un aquarium ainsi que d’autres habitants. Au départ, l’équipe pensait qu’il y avait aussi des faux positifs, mais toutes les espèces identifiées se sont avérées être soit des aliments pour animaux du zoo, soit des animaux vivant à l’intérieur ou aux alentours.

Lors de tests effectués au parc zoologique de Hamerton, au Royaume-Uni, l’équipe de Clare a obtenu des résultats très similaires, identifiant également l’ADN d’animaux destinés à l’alimentation, d’animaux sauvages locaux et de résidents du zoo. Le fait que deux équipes aient pu reproduire leurs résultats indépendamment l’une de l’autre montre que cette approche fonctionne vraiment, affirme Clare.

Pour surveiller la biodiversité

Plusieurs groupes prévoient déjà d’essayer cette approche pour surveiller la biodiversité dans les zones sauvages, ajoute Clare. De nombreuses méthodes existantes sont assez invasives, dit-elle, comme la capture d’animaux pour voir lesquels sont présents. Et même des méthodes comme les pièges à caméra qui obligent les animaux à passer par certaines zones.

Cette approche pourrait également trouver toutes sortes d’autres utilisations, selon Mme Clare. Par exemple, lorsque la source de l’ADN est connue, elle pourrait être utilisée pour suivre la circulation de l’air.

On ne sait pas sous quelle forme se présente l’ADN en suspension dans l’air, poursuit M. Clare. Les équipes pourraient détecter par exemple, de l’ADN dans des cellules de peau. Mais il est également possible que ces cellules se désagrègent et libèrent de l’ADN dans l’air.

Cette recherche a été pré-publiée dans deux parties dans bioRxiv: I et II.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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Deux équipes ont démontré indépendamment l'une de l'autre que l'aspiration de l'ADN dans l'air peut révéler quels animaux sont présents dans une zone donnée. Cette approche pourrait faciliter la surveillance de la faune dans les environnements terrestres du monde entier, et même contribuer à l'étude de la circulation de...