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Une partie du vaisseau spatial Apollo 11, qui a permis de ramener les astronautes de la toute première visite sur la surface lunaire, pourrait encore être en orbite autour de la Lune, au lieu de s’être écrasée comme on le pensait.

Une partie du vaisseau serait en orbite

Le 20 juillet 1969, les astronautes de la NASA Neil Armstrong et Buzz Aldrin sont entrés dans l’histoire en devenant les deux premiers humains à se poser sur la Lune. Ils ont quitté la surface un jour plus tard à l’aide de l’étage d’ascension de leur atterrisseur Eagle, rejoignant l’astronaute Michael Collins dans le module de commande en orbite lunaire. L’étage d’ascension vide a été jeté, apparemment sur une trajectoire d’impact avec la surface lunaire, alors que les astronautes rentraient chez eux.

James Meador, un passionné de l’espace de Californie, affirme que cela ne s’est peut-être pas produit. En effectuant des simulations de l’orbite prévue de l’étage d’ascension à l’aide d’un logiciel de la NASA, il a constaté qu’il devrait encore être en orbite autour de la Lune aujourd’hui, à peu près à la même altitude – environ 100 kilomètres – que celle à laquelle il a été laissé. La lune n’a pas d’atmosphère, ce qui signifie qu’il n’y a pas de friction pour entraîner les vaisseaux spatiaux vers une orbite plus basse, contrairement à la Terre.

« L’Aigle a été abandonné en orbite lunaire, tout le monde l’a en quelque sorte oublié, et l’hypothèse était qu’il avait frappé la Lune il y a des décennies », dit-il. Mais les simulations de Meador montrent que l’orbite pourrait encore être stable aujourd’hui, voyageant autour de la lune toutes les deux heures. « C’est plus ou moins ce qu’il était il y a 52 ans. »

Il pourrait être détecté par radar 

Si le vaisseau spatial, qui mesure environ quatre mètres de diamètre, est effectivement en orbite, il pourrait être détectable par radar depuis la Terre. Le gigantesque radiotélescope d’Arecibo aurait été en mesure de le faire avant sa destruction l’année dernière, mais d’autres grandes installations radar sont disponibles. « Il serait formidable de pouvoir consacrer quelques heures de temps radar à sa recherche », déclare M. Meador.

Il est peu probable que les autres vaisseaux spatiaux Apollo qui ont visité la Lune soient encore en orbite, car la plupart des étages d’ascension ont été délibérément percutés à la surface afin de produire des ondes sismiques pour les sismomètres laissés à la surface par les astronautes. On ne sait pas si le vaisseau d’Apollo 11 est encore intact, car des fuites de carburant ont pu le désintégrer, mais si c’est le cas, sa découverte pourrait être intéressante.

« Beaucoup de gens seraient très intéressés d’apprendre que cette chose existe encore », dit Meador. « Ce serait incroyable de le ramener sur Terre et de le mettre dans un musée ».

Cette recherche a été publiée dans Planetary and Space Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Une partie du vaisseau Apollo 11 serait encore en orbite autour de la LunemartinEspace
Une partie du vaisseau spatial Apollo 11, qui a permis de ramener les astronautes de la toute première visite sur la surface lunaire, pourrait encore être en orbite autour de la Lune, au lieu de s'être écrasée comme on le pensait. Une partie du vaisseau serait en orbite Le 20 juillet...