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Une nouvelle façon de traiter l’infertilité chez les femmes a été suggérée par une étude portant sur les gènes contrôlant l’âge de la ménopause. Lorsque l’effet de l’un de ces gènes a été bloqué chez des souris femelles, ces animaux ont réagi plus fortement aux médicaments contre l’infertilité souvent utilisés pour inciter les ovaires à libérer plusieurs ovules au cours d’un traitement de FIV.

Bloquer un gène pour traiter l’infertilité chez les femmes

La ménopause survient généralement vers l’âge de 50 ans, l’infertilité se manifestant plusieurs années auparavant, mais il existe de grandes variations, le processus étant influencé par le nombre d’ovules restant dans les ovaires. Les filles naissent avec environ un million d’ovules et au moment où les femmes atteignent la ménopause, ce nombre est tombé à environ un millier. L’âge de la ménopause dépend à la fois du nombre initial d’ovules et de la vitesse à laquelle ils meurent.

Cette nouvelle étude, entreprise par un vaste consortium international de chercheurs, a examiné les variantes génétiques qui influencent l’âge de la ménopause. Elle s’est appuyée sur les dossiers de 200 000 femmes d’origine européenne qui ont offert leur ADN pour le séquençage et rempli des questionnaires de santé, comme dans le cadre du projet Biobank britannique.

Les chercheurs ont trouvé 290 régions d’ADN qui, collectivement, sont à l’origine d’environ un tiers de la variation génétique de l’âge de la ménopause et d’environ 12 % de la variation totale – les facteurs liés au mode de vie, comme le tabagisme et la consommation d’alcool, ayant également un effet. Les chercheurs ont également examiné les dossiers de près de 80 000 femmes d’ascendance est-asiatique et ont obtenu des résultats similaires.

On sait que bon nombre des gènes identifiés sont liés aux processus de réparation de l’ADN. Certains sont actifs avant la naissance, lorsque les ovules du fœtus sont fabriqués, tandis que d’autres semblent affecter la vitesse à laquelle les ovules meurent à l’âge adulte, explique John Perry de l’école de médecine clinique de l’université de Cambridge, membre de l’équipe de recherche.

Une variante du gène CHEK2 affecte la ménopause

Le gène qui a le plus d’effet est le CHEK2, dont on savait déjà qu’il était impliqué dans un processus de mort cellulaire programmée appelé apoptose. Selon cette étude, les femmes présentant une variante qui empêche ce gène de fonctionner sont ménopausées 3,5 ans plus tard que celles dont la version fonctionne.

Lorsque l’équipe a modifié génétiquement des souris femelles pour qu’elles n’aient pas de CHEK2, leurs ovules sont morts plus lentement en vieillissant. Ces souris ont également libéré plus d’ovules lorsqu’elles ont été traitées avec de la gonadotrophine, qui est utilisée pendant la FIV pour stimuler le développement des ovules.

Si nous pouvions mettre au point un médicament qui bloque le CHEK2, cela pourrait aider les femmes qui ont recours à la FIV pour libérer plus d’ovules, dit Perry. « CHEK2 provoque probablement la mort d’ovules viables », dit-il. « Si l’on pouvait réduire légèrement ce phénomène, on pourrait obtenir plus d’ovules. Mais il faudrait être vraiment sûr de ne pas féconder des ovules endommagés. »

L’équipe ajoute actuellement d’autres femmes à cette étude génétique et Perry affirme que les résultats pourraient à l’avenir être transformés en un test sanguin pour indiquer aux femmes si elles présentent un risque élevé de ménopause précoce et de perte de fertilité.

Prolonger la période de reproduction

« Ces résultats ouvrent la voie à des études plus détaillées qui pourraient permettre aux femmes de prédire l’âge de leur ménopause et d’envisager des options pour prolonger leur période de reproduction », a déclaré Krina Zondervan, de l’université d’Oxford, dans un commentaire publié parallèlement au nouveau document de recherche.

Cette recherche a été publiée dans Nature et le commentaire de Zondervan également dans Nature.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock

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