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Le développement rapide de vaccins sûrs et efficaces contre le COVID-19 a constitué une avancée majeure dans la maîtrise de la pandémie. Mais avec l’apparition de variants et une distribution mondiale inégale des vaccins, le COVID-19 est une maladie qu’il faudra gérer pendant un certain temps.

Cibler la façon dont le virus se réplique 

Les médicaments antiviraux qui ciblent la façon dont le virus se réplique pourraient être la meilleure option pour traiter les épidémies de COVID-19 dans les populations non vaccinées et sous-vaccinées.

Grâce au Centre canadien de rayonnement synchrotron (CCRS), une installation de recherche nationale située à l’Université de la Saskatchewan, des chercheurs de l’Université de l’Alberta ont isolé des inhibiteurs prometteurs qui pourraient être utilisés pour traiter les infections à COVID-19. Les scientifiques ont utilisé le synchrotron du CCRS à distance pendant l’appel à propositions spécial COVID-19 de l’installation, une initiative créée pour soutenir la recherche afin d’aider à lutter contre la pandémie.

« Avec l’aide du CCRS et de plusieurs équipes de l’Université de l’Alberta, dont notre laboratoire et le laboratoire Young du département de biochimie, le laboratoire Vederas du département de chimie et l’équipe Tyrrell du département de microbiologie médicale et d’immunologie, nous avons réussi à mettre au point un groupe d’inhibiteurs très prometteurs », a déclaré Joanne Lemieux, professeur à la faculté de médecine et de dentisterie de l’Université de l’Alberta.

Le synchrotron crée une lumière des millions de fois plus brillante que celle du Soleil qui aide les chercheurs à trouver des informations très détaillées sur leurs échantillons. M. Lemieux et ses collègues ont utilisé la ligne de faisceaux de la CMCF au CCRS pour rechercher des molécules susceptibles d’empêcher le SARS-CoV-2 de se répliquer dans les cellules humaines.

Des dérivés d’un inhibiteur pour traiter un coronavirus félin

L’équipe a trouvé des inhibiteurs qui ciblent un type particulier de protéines appelées protéase, qui sont utilisée par le virus pour fabriquer davantage de copies de lui-même. Les protéases agissent comme une hache et aident le virus à découper les grosses protéines. Sans cette protéine, le virus serait incapable de se multiplier et de nuire à la santé humaine.

« L’un des inhibiteurs que nous avons utilisés comme point de départ était un inhibiteur mis au point pour traiter un coronavirus félin », a déclaré M. Lemieux. « Ce n’était pas un inhibiteur optimal compte tenu du dosage pour les humains, c’est pourquoi de nouveaux dérivés devaient être fabriqués afin de fournir aux patients un dosage plus faible. »

Si le COVID-19 et ses semblables, le SRAS et le MERS provoquent de graves maladies respiratoires, les coronavirus sont également responsables d’un large éventail de maladies chez les humains et les animaux. Selon M. Lemieux, les protéases sont très similaires entre ces différents coronavirus.

« Il est probable que tout antiviral mis au point pour un coronavirus soit également un inhibiteur à large spécificité qui pourrait traiter une variété d’infections à coronavirus, y compris celles que l’on trouve chez les animaux », a déclaré M. Lemieux.

Ils seraient offerts sous forme de pilules

Au cours de la dernière décennie, les médicaments antiviraux oraux sont devenus plus accessibles aux patients qui en ont besoin. Il existe des inhibiteurs de la  protéase oraux qui traitent et gèrent les symptômes de maladies comme le VIH et l’hépatite C. L’équipe de recherche veut contribuer à rendre les inhibiteurs du SARS-CoV-2 disponibles sous forme de pilules, ce qui faciliterait le traitement du COVID-19.

L’équipe de M. Lemieux n’est pas seule dans sa quête d’antiviraux qui aideront à traiter des maladies comme le COVID-19. Pfizer, la société pharmaceutique à l’origine du vaccin à ARNm, fait passer ses antiviraux aux essais cliniques de phase 1. Mme Lemieux y voit un signe que son groupe est allé dans la bonne direction.

Des antiviraux sur le marché

« Avec de nombreuses personnes travaillant dans le monde entier à la mise au point d’antiviraux ciblant les protéases, il est très probable qu’il y aura un ou plusieurs antiviraux sur le marché », a déclaré Mme Lemieux. « Cela permettrait de faciliter l’accessibilité pour les gens dans le monde entier, en particulier dans les régions ou les populations où les vaccins ne sont pas une option. »

Cette recherche a été publiée dans European Journal of Medicinal Chemistry.

Source : University of Alberta
Crédit photo : iStock

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