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La plupart des décès liés au cancer ne sont pas dus à la première tumeur qui apparaît chez un patient, mais à des cancers qui réapparaissent des mois ou des années après un traitement.

Les cellules persistantes

Les scientifiques pensent qu’un groupe de cellules cancéreuses rares, appelées cellules persistantes, pourrait contribuer à cette récurrence. Les cellules persistantes ne représentent qu’une fraction des cellules cancéreuses ; comme leur nom l’indique, elles persistent malgré les traitements médicamenteux, et  peuvent survivre dans l’organisme suffisamment longtemps pour acquérir de nouvelles mutations qui leur permettent de s’échapper aux médicaments et, finalement, de provoquer la croissance de nouvelles tumeurs.

Maintenant, une équipe de chercheurs de la Harvard Medical School et du Broad Institute du MIT et de Harvard a montré qu’une petite fraction des cellules persistantes, appelées cellules persistantes cycliques, non seulement survit lorsqu’elle est exposée à des médicaments anticancéreux, mais conserve la capacité de croître et de se multiplier même sous un traitement médicamenteux constant.

Pour leur étude, l’équipe a mis au point un nouveau système permettant de suivre ces cellules et d’en établir le profil par la génomique unicellulaire. L’analyse a permis d’identifier les caractéristiques-clés qui pourraient rendre les cellules résistantes au traitement et les voies biochimiques que les cellules utilisent pour se développer.

Cibler ces cellules pourrait prévenir la récidive du cancer

Ces résultats pourraient contribuer à expliquer pourquoi tant de traitements contre le cancer, prometteurs en laboratoire, échouent lors des essais cliniques. L’équipe suggère que de nouvelles thérapies ciblant ces cellules persistantes pourraient retarder ou, à terme, prévenir la récidive du cancer.

« Ces travaux nous donnent un aperçu sans précédent de la dynamique des changements d’état des cellules après un traitement médicamenteux », a déclaré Joan Brugge, professeur de biologie cellulaire et co-auteur principal d’un article avec Aviv Regev, membre de l’institut Broad au début de cette étude.

« Ce type d’information est essentiel pour l’élaboration de stratégie visant à prévenir la résistance aux traitements, ce qui limite considérablement l’efficacité de la plupart des thérapies ciblées aujourd’hui », a déclaré M. Brugge.

« Nous espérons que notre étude constituera un tremplin pour aider les chercheurs à commencer à identifier des traitements pour les patients qui rechutent », a déclaré Yaara Oren, chercheuse postdoctorale.

Cette recherche a été publiée dans Nature.

Source : Harvard Medical School
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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