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Les singes hurleurs noirs se déplacent dans leur environnement à l’aide de cartes mentales qu’ils modifient et adaptent en fonction de l’évolution du paysage – une compétence jusqu’alors observée uniquement chez les humains.

Des cartes mentales

En 2016, Miguel de Guinea, de l’Université Brookes d’Oxford (Royaume-Uni), a passé un an dans le parc national de Palenque, au Mexique, à suivre des groupes de singes hurleurs noirs (Alouatta pigra) pour observer comment ces primates traversent le paysage complexe de la forêt tropicale.

Le marquage des singes à l’aide de la technologie de suivi GPS aurait été trop invasif, aussi M. de Guinea et un groupe de volontaires ont-ils dû les suivre à pied. « C’était parfois un peu épuisant », explique-t-il. Pour suivre ces singes, les chercheurs ont souvent dû traverser des rivières et grimper sur les pinacles d’anciens temples mayas. Mais les résultats de leurs efforts ont été surprenants.

« Nous avons découvert que les singes suivent certains itinéraires », explique M. de Guinea, « mais qu’ils structurent et combinent ces itinéraires de manière efficace, à la manière des humains. » Alors que la plupart des animaux se déplacent dans un environnement de manière semi-aléatoire ou par instinct, les humains sont différents. Nous avons tendance à suivre des itinéraires familiers encodés dans des cartes mentales. Nous avons également un sens spatial de la disposition des lieux dans le paysage. »

Ils peuvent emprunter un autre itinéraire

Cela signifie que si un obstacle bloque un chemin familier, nous pouvons changer de cap – peut-être en empruntant temporairement un autre itinéraire familier dans une autre direction – pour contourner l’obstacle et atteindre la destination souhaitée. En étudiant les singes hurleurs noirs, l’équipe de M. de Guinée a réalisé que les primates font la même chose.

Par exemple, les singes étudiés s’approchaient toujours de leurs arbres fruitiers favoris en partant de la même direction. De plus, si les singes s’écartaient rarement des itinéraires établis, ils n’avaient aucun problème à le faire si, par exemple, un arbre faisant partie d’un itinéraire était tombé. Dans ce cas, les singes trouvaient rapidement le moyen de relier l’itinéraire brisé à un autre itinéraire familier, de sorte qu’ils pouvaient contourner l’obstacle et atteindre leur cible.

Ils pouvaient également relier certains itinéraires bout à bout afin de parcourir de longues distances, ou prendre des raccourcis d’un itinéraire à l’autre. Selon les chercheurs, la façon dont ces singes sautent d’une route à l’autre suggère qu’ils ont une certaine idée de la façon dont ces routes sont reliées entre elles dans l’espace physique.

Ils ont une connaissance de la géographie

En d’autres termes, ces singes peuvent facilement modifier leur vision du monde basée sur les itinéraires grâce à une certaine connaissance de la direction et de la géographie, un peu comme le font les humains. « C’était un gros effort », déclare M. de Guinea, « mais cela en valait la peine pour comprendre les fascinantes capacités cognitives dont font preuve les singes hurleurs noirs dans la nature. »

Cette recherche a été publiée dans Journal of Experimental Biology.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock

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