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Les serpents à sonnettes utilisent des cliquetis soudains et rapides pour tromper les humains, et probablement aussi les animaux, en leur faisant croire qu’ils sont plus proches de ces vipères venimeuses qu’ils ne le sont en réalité.

Des cliquetis soudains et rapides

À l’instar des bips d’avertissement des voitures qui s’accélèrent à mesure que les conducteurs reculent vers les objets, les crotales activent leur hochet d’avertissement à un rythme lent, qui augmente progressivement, puis passent soudainement à un hochet constant à haute fréquence. Cela donne l’impression que le contact est imminent, mais en réalité, les serpents peuvent se trouver à un mètre de distance, explique Boris Chagnaud, de l’université de Graz, en Autriche.

Cette illusion auditive fonctionne comme un « signal intelligent », offrant une marge de sécurité qui prévient probablement au serpent de se faire marcher dessus ou de gaspiller un précieux venin, explique-t-il.

Alors que vous continuez à vous approcher du serpent, il vous dit : « Tu te rapproches de trop près », explique M. Chagnaud. Et puis soudain, il vous dit : « OK, maintenant tu es beaucoup trop près ! », même si vous êtes maintenant à un mètre. Et c’est là toute l’astuce du serpent ».

En visitant des terrariums de serpents à sonnettes à l’Université technique de Munich il y a quelques années, Chagnaud a été intrigué de constater que les serpents changeaient de vitesse de cliquetis lorsqu’il s’approchait et reculait.

Un test avec 30 serpents

Il a collaboré avec des chercheurs de Munich pour tester 30 de leurs crotales diamantins occidentaux (Crotalus atrox). Ils ont réagi à l’approche d’un torse humain factice placé sur des rails coulissants et à un cercle noir formé par des projections lumineuses sur un écran.

Dans ces deux tests, l’équipe a constaté que la fréquence des cliquetis des serpents s’accélérait progressivement jusqu’à environ 40 cliquetis par seconde, puis passait soudainement à un cliquetis haute fréquence, allant de 60 à 100 cliquetis par seconde selon le serpent.

L’équipe a ensuite effectué des tests de réalité virtuelle sur 11 personnes qui se déplaçaient dans un champ d’herbe virtuel avec différents sons. Les chercheurs ont demandé aux participants d’appuyer sur un bouton lorsqu’ils pensaient être à portée de la source du son et ont constaté que les auditeurs étaient facilement trompés par le saut soudain de la vitesse du hochet. « Ils pensaient être à un mètre du [serpent virtuel], alors qu’en réalité, ils étaient plutôt à quatre mètres », explique M. Chagnaud.

Ils font cela pour se sauver eux-mêmes

Ces résultats suggèrent que les serpents ont développé une capacité remarquable à tromper les humains et les animaux dans leur traitement des indices auditifs sur la distance. « Ils n’essaient pas de [donner un avertissement raisonnable pour] nous prévenir d’être mordus », explique-t-il. « Ils annoncent leur présence pour se sauver eux-mêmes ».

Cette recherche a été publiée dans Current Biology.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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