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Les bactéries connues sous le nom de streptocoques du groupe B (SGB) sont une cause fréquente d’infections sanguines, de méningites et de mortinaissances chez les nouveau-nés. Bien que les infections à SGB puissent souvent être traitées ou prévenues par des antibiotiques, les bactéries deviennent de plus en plus résistantes.

Les oligosaccharides du lait humain 

Maintenant, des chercheurs ont découvert que les oligosaccharides du lait humain (HMO) – de courtes chaînes de molécules de sucre abondantes dans le lait maternel – peuvent aider à prévenir les infections à SGB dans les cellules et les tissus humains et chez les souris. Selon eux, les HMO pourraient un jour remplacer les antibiotiques dans le traitement des infections chez les nourrissons et les adultes.

Les infections à SGB chez les nouveau-nés de moins d’une semaine peuvent être prévenues. Si une femme enceinte est dépistée positive au streptocoque du groupe B au cours de son dernier trimestre, elle peut prendre des antibiotiques pendant le travail afin de réduire considérablement le risque que son bébé soit malade à la naissance.

Cette stratégie prophylactique s’est avérée efficace pour les maladies à déclenchement précoce au cours de la première semaine de vie. Mais il arrive qu’une infection s’installe plus tard, entre une semaine et trois mois après la naissance du nourrisson.

Curieux de savoir comment le SGB pouvait infecter ces jeunes enfants, des chercheurs ont découvert, il y a une dizaine d’années, des cas où la bactérie était transmise par le lait maternel, malgré les avantages immunologiques connus du lait. Mais comme la plupart des bébés ne sont pas infectés par le streptocoque du groupe B, Steven Townsend et d’autres chercheurs ont voulu voir si le lait maternel de certaines femmes contenait des composés protecteurs qui combattent spécifiquement cette bactérie.

« En tant que chimistes des hydrates de carbone, nous savions, grâce à des recherches antérieures, que les hydrates de carbone du lait protègent contre d’autres bactéries, nous avons donc pensé qu’il y avait une chance qu’ils soient également actifs contre le streptocoque du groupe B », explique Townsend, qui travaille à l’université Vanderbilt.

Vérifier cette hypothèse 

Pour vérifier cette hypothèse dans le cadre d’une étude pilote, son laboratoire a recueilli cinq échantillons de lait maternel auprès de donneuses, a isolé les sucres complexes, également appelés oligosaccharides, et a cultivé des SGB en présence de ces sucres. Le statut des femmes en matière de SGB était inconnu.

« Lorsque les bactéries veulent nous nuire, elles produisent cette substance protectrice gluante appelée biofilm, qui leur permet de déjouer nos mécanismes de défense », explique Townsend. « Dans l’étude initiale, les sucres du lait d’une mère ont tué presque toute la colonie. Un autre échantillon de lait a été modérément efficace, tandis que les trois autres ont montré une activité moins forte. »

Dans l’étude actuelle, les membres de son équipe ont testé plus d’une douzaine d’échantillons de lait supplémentaires pour voir s’ils peuvent reproduire leur première série de résultats. Jusqu’à présent, deux échantillons ont montré une activité à la fois contre les bactéries et les biofilms ; deux ont juste fonctionné contre les bactéries mais pas contre les biofilms ; et quatre ont aidé à combattre la formation de biofilms mais pas les bactéries. Six étaient relativement inactifs contre les deux.

Ces données préliminaires suggèrent également que certaines mères produisent des sucres du lait qui rendent les bactéries plus sensibles aux antibiotiques courants, notamment la pénicilline et l’érythromycine. Si ces résultats sont confirmés par de futures études, ces sucres pourraient potentiellement entrer dans la composition d’un traitement antibactérien pour les nourrissons ou les adultes. »

Ils sont sans danger

« Ils pourraient également contribuer à réduire notre dépendance à l’égard de certains antibiotiques, ajoute Townsend. « Ce qui est formidable avec ces sucres, ajoute-t-il, c’est que s’ils sont sans danger pour les bébés, ils devraient l’être pour tout le monde. »

Les chercheurs ont présenté leurs résultats lors de la 254e réunion nationale et exposition de l’American Chemical Society (ACS). L’ACS, la plus grande société scientifique du monde, tient sa réunion ici jusqu’à jeudi. Elle propose près de 9 400 présentations sur un large éventail de sujets scientifiques.

Source : American Chemical Society
Crédit photo : iStock

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