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Des chercheurs de la faculté de médecine de l’université Washington à Saint-Louis ont identifié un anticorps qui, à faible dose, offre une protection élevée contre un large éventail de variants viraux. De plus, cet anticorps se fixe sur une partie du virus qui diffère peu d’un variant à l’autre, ce qui signifie qu’il est peu probable qu’une résistance apparaisse à cet endroit.

Un anticorps efficace contre les variants

« Les anticorps actuels peuvent fonctionner contre certains variants, mais pas tous », a déclaré l’auteur principal Michael S. Diamond, professeur de médecine. « Le virus continuera probablement à évoluer dans le temps et dans l’espace. Le fait de disposer d’anticorps efficaces à large spectre de neutralisation, qui fonctionnent individuellement et peuvent être associés pour former de nouvelles combinaisons, permettra probablement de prévenir la résistance. »

Le SARS-CoV-2 utilise une protéine appelée S pour se fixer aux cellules des voies respiratoires de l’organisme et les envahir. Les anticorps qui empêchent la protéine S de se fixer aux cellules neutralisent le virus et préviennent la maladie. De nombreux variants ont acquis des mutations dans leur gène S qui leur permettent d’échapper à certains anticorps générés contre la souche originale, ce qui compromet l’efficacité des traitements à base d’anticorps.

Pour trouver des anticorps neutralisants qui fonctionnent contre un large éventail de variants, les chercheurs ont commencé par immuniser des souris avec une partie-clé de la protéine S, appelée domaine de liaison au récepteur. Ils ont ensuite extrait des cellules productrices d’anticorps et obtenu d’elles 43 anticorps qui reconnaissent le domaine de liaison au récepteur.

L’anticorp SARS2-38

Les chercheurs ont évalué ces 43 anticorps en mesurant leur capacité à empêcher le variant original du SARS-CoV-2 d’infecter les cellules dans un plat. Neuf de ces anticorps neutralisants les plus puissants ont ensuite été testés sur des souris pour voir s’ils pouvaient protéger de la maladie les animaux infectés par le SARS-CoV-2 original. Plusieurs anticorps ont réussi les deux tests, à des degrés divers de puissance.

Les chercheurs ont sélectionné les deux anticorps les plus efficaces pour protéger les souris et les ont testés contre un panel de variants viraux. Ce panel comprenait des virus dont les protéines de S représentaient les quatre variants concernés (alpha, bêta, gamma et delta, deux variants intéressants (kappa et iota) et plusieurs variants non nommés qui sont considérés comme des menaces potentielles. Un anticorps, le SARS2-38, a facilement neutralisé tous ces variants.

En outre, une version humanisée du SARS2-38 a protégé les souris contre la maladie causée par deux variants : kappa et un virus contenant la protéine S du variant bêta. Le variant bêta étant notoirement résistant aux anticorps, son incapacité à résister au SARS2-38 est particulièrement remarquable, ont noté les chercheurs.

D’autres expériences ont permis de localiser le point précis de la protéine S reconnut par l’anticorps et d’identifier deux mutations à cet endroit qui pourraient, en principe, empêcher  cet anticorps de fonctionner. Ces mutations sont toutefois extrêmement rares dans le monde réel. Les chercheurs ont effectué une recherche dans une base de données de près de 800 000 séquences de SARS-CoV-2 et ont trouvé des mutations d’échappement dans seulement 0,04 % d’entre elles.

Il est très efficace même à faible dose

« Cet anticorps est à la fois hautement neutralisant (c’est-à-dire qu’il fonctionne très bien à de faibles concentrations) et largement neutralisant (c’est-à-dire qu’il fonctionne contre tous ces variants) », a déclaré M. Diamond, qui est également professeur de microbiologie moléculaire et de pathologie et immunologie. « C’est une combinaison inhabituelle et très souhaitable pour un anticorps. »

« En outre, il se lie à un point unique de la protéine S qui n’est pas ciblé par les autres anticorps en cours de développement. C’est excellent pour les thérapies combinées. Nous pourrions commencer à envisager de combiner cet anticorps avec un autre qui se lie à un autre endroit pour créer une thérapie combinée à laquelle il serait très difficile pour le virus de résister. »

Outre M. Diamond, l’équipe de recherche comprenait les coauteurs Laura VanBlargan, scientifique, Lucas J. Adams, étudiant en médecine et en doctorat, et Zhuoming Liu, scientifique, ainsi que le coauteur Daved Fremont, professeur de pathologie et d’immunologie, de biochimie et de biophysique moléculaire et de microbiologie moléculaire.

Cette recherche a été publiée dans Immunity,

Source : University School of Medicine in St. Louis
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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