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Pour la première fois, de l’ADN a été obtenu à partir des ossements d’une personne de l’âge de pierre qui vivait sur l’île indonésienne de Sulawesi. Ces informations génétiques nous éclairent sur la préhistoire des îles d’Asie du Sud-Est, et notamment sur ce qui s’est passé lorsque notre espèce, l’Homo sapiens, est arrivée dans cette région.

L’ADN d’une femme morte il y a 7200 ans

Sulawesi est l’une des plus grandes îles de l’Asie du Sud-Est, la région située entre le continent asiatique et l’Australie. Sur la péninsule sud de l’île, des chercheurs ont fouillé dans une grotte appelée Leang Panninge. Ils y ont trouvé les restes enterrés d’une jeune femme. Elle avait environ 17 ans lorsqu’elle est morte, il y a environ 7200 ans.

Cette femme appartenait à une culture de chasseurs-cueilleurs de l’âge de pierre que les archéologues appellent les Toaléens. « Ils ont créé cette culture très distinctive avec des types d’outils en pierre très sophistiqués, ces magnifiques petites pointes de flèches avec des dentelures semblables à des dents le long des bords », explique Adam Brumm de l’université Griffith en Australie.

Les seules traces de ce peuple se trouvent dans la péninsule sud de Sulawesi, entre 8000 et 1500 ans. « Il s’agit des premiers restes squelettiques d’une femme toaléenne », déclare Brumm.

Lui et ses collègues ont envoyé un os pour une extraction d’ADN. Ils ne s’attendaient pas à obtenir quoi que ce soit, car Sulawesi a un climat chaud et humide, qui dégrade rapidement l’ADN. Mais à leur grande surprise, l’os a donné de l’ADN, bien que très dégradé. « Je pense que nous avons eu de la chance », a déclaré M. Brumm.

Son ADN est très similaire à celui des aborigènes australiens

L’ADN de cette femme était très similaire à celui des aborigènes australiens et papous modernes. L’explication la plus simple est qu’elle descend de la première vague d’humains modernes qui ont pénétré dans les îles d’Asie du Sud-Est depuis le continent asiatique il y a plus de 50 000 ans. Certaines de ces personnes ont voyagé jusqu’en Australie ou en Papouasie-Nouvelle-Guinée, mais d’autres se sont installées dans des endroits comme Sulawesi, donnant finalement naissance à des groupes comme les Kaléens.

L’ADN de la femme toaléenne ne correspond parfaitement à aucune population moderne connue, de sorte que les Toaléens « semblent n’avoir laissé aucun descendant, pour autant que l’on puisse en juger », déclare Brumm. Mais il ajoute que les données génétiques humaines de Sulawesi sont encore limitées et qu’il est donc possible que les descendants des Toaléens n’aient tout simplement pas été identifiés.

Environ 2,2 % de l’ADN de cette femme provenait des Denisovans : un groupe humain mystérieux connu sur une poignée de sites en Asie, qui s’est croisé avec les humains modernes. « Il est maintenant possible que Sulawesi soit l’endroit où notre espèce a rencontré et s’est croisée avec les Denisovans », déclare Brumm.

Cette hypothèse a déjà été avancée, car l’ADN des Denisovans est particulièrement fréquent chez les habitants de Papouasie-Nouvelle-Guinée et des Philippines.

Cette recherche a été publiée dans Nature.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock

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