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La majeure partie de Mars est extrêmement inhospitalière pour la vie, mais il existe peut-être une solution de rechange. Les zones proches de l’entrée des grottes devraient, en théorie, être protégées d’une partie des radiations nocives qui bombardent la surface de cette planète.

Une protection grâce aux grottes martiennes

Comme Mars n’a pas de champ magnétique global ni d’atmosphère épaisse comme la Terre, sa surface est exposée aux dangereux rayonnements ultraviolets (UV) et ionisants de l’espace, ce qui poserait un problème pour la vie indigène comme pour les explorateurs humains. Tout être vivant à la surface de Mars serait exposé à des doses de rayonnement 900 fois plus élevées en moyenne que celles auxquelles il serait exposé sur Terre.

Cependant, des images de la planète prises depuis l’orbite ont montré ce qui semble être l’entrée de grottes, dont l’intérieur pourrait être protégé de ces rayons nocifs. Daniel Viúdez-Moreiras, de l’Institut national espagnol de technologie aérospatiale, a maintenant calculé la quantité de rayons UV qui pourrait pénétrer dans différents types de grottes à divers endroits sur Mars.

Il a constaté que, dans de nombreux cas, les niveaux de rayonnement UV à l’intérieur des grottes représenteraient environ 2 % des niveaux à la surface. Ces niveaux de rayonnement sont suffisamment faibles pour être relativement sûrs, mais suffisamment élevés pour soutenir les organismes qui ont besoin de lumière pour produire de l’énergie par photosynthèse.

Il n’est pas certain que les rayonnements ionisants – qui sont potentiellement encore plus dangereux que les UV – soient bloqués de la même manière, mais c’est probable, selon Mme Viúdez-Moreiras.

Contre les rayonnements ionisants

« Le rayonnement ionisant ne présente pas exactement le même comportement que le rayonnement UV », explique-t-il. « Cependant, on s’attend à ce que le rayonnement ionisant soit également fortement atténué dans les cratères et les puits de lumière des grottes. »

Les conséquences de cette constatation sont doubles : les grottes peuvent être des endroits sûrs où les explorateurs humains peuvent se cacher des conditions extrêmes de la surface martienne, et elles peuvent également être parmi les meilleurs endroits pour rechercher des signes de vie sur la planète rouge.

Aucun atterrisseur ou rover n’a jamais visité une grotte sur Mars, mais le faire serait le meilleur moyen de savoir si elles sont réellement habitables, explique M. Viúdez-Moreiras.

Cette recherche a été publiée dans Icarus.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock

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