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Les cultures de cannabis pratiquées illégalement sur des terres publiques le long de la côte ouest des États-Unis empiètent sur les habitats d’espèces indigènes et font courir aux prédateurs le risque d’être empoisonnés par des pesticides dangereux.

Les fermes de cannabis illégales

Greta Wengert, du Centre de recherche en écologie intégrale de Blue Lake, en Californie, a eu un premier aperçu de l’ampleur de ce conflit entre l’homme et la faune sauvage lorsque des mammifères de la taille d’un chat et ressemblant à un furet, appelés « pékanias » (Pekania pennanti), ont été retrouvés mortellement empoisonnés par des rodenticides. C’était une surprise, étant donné que les habitats habituels de ces animaux sont loin des développements humains.

Mme Wengert et ses collègues ont soupçonné que le rodenticide provenait des fermes illégales de cannabis, où ce poison est souvent utilisé pour lutter contre les parasites, car il s’agit de l’une des rares grandes sources potentielles de ce poison dans les forêts sauvages de cette région.

Pour vérifier si c’était le cas, l’équipe a utilisé la modélisation pour prédire où les fermes de cannabis illégales et trois prédateurs menacés différents – les pêcheurs, les martres de Humboldt (Martes caurina humboldtensis) et les chouettes tachetées du Nord (Strix occidentalis caurina) – seraient le plus susceptibles de se croiser.

Une étude comprenant 1469 sites de culture illégale

L’équipe a rassemblé les données des forces de l’ordre de 1469 sites de culture illégale de cannabis dans le nord de la Californie et le sud de l’Oregon entre 2007 et 2014. À l’aide des caractéristiques environnementales de ces sites, l’équipe a dressé des cartes des endroits où les gens étaient le plus susceptibles de cultiver illégalement du cannabis, puis a comparé ces cartes avec des modèles similaires d’habitats appropriés pour les trois espèces de prédateurs.

Les zones présentant une probabilité modérée à élevée de culture de cannabis chevauchaient plus de 44 % de l’habitat du pékan, et environ 48 % des habitats de la chouette tachetée et 40 % de ceux de la martre de Humboldt, ce qui suggère que le risque d’exposition de ces animaux aux pesticides est élevé.

Lorsque l’équipe a étudié certaines des zones prédites comme étant les plus susceptibles d’accueillir des fermes de cannabis, 16 sites inconnus jusqu’alors ont été découverts, validant ainsi le potentiel prédictif du modèle.

Selon M. Wengert, ces fermes ne font pas qu’empoisonner les prédateurs. Elles détournent également les sources d’eau et réduisent les populations de rongeurs qui servent de proies aux prédateurs.

Un impact plus important

« Il semble vraiment que le problème soit beaucoup plus vaste qu’on ne le pensait à l’origine », déclare M. Wengert. « Il a vraiment un impact sur des endroits que nous n’aurions pas pensé que les cultivateurs pourraient atteindre et utiliser ».

Phoebe Parker-Shames, de l’Université de Californie à Berkeley, affirme que cette étude montre comment les efforts des petits cultivateurs de cannabis légaux pour s’engager dans les meilleures pratiques – ce que Wengert décrit comme une utilisation minimale de pesticides et le respect des réglementations sur l’utilisation de l’eau – peuvent avoir un réel impact environnemental.

« Il est vraiment intéressant de voir comment la même plante cultivée dans la même région géographique peut avoir des résultats écologiques extrêmement différents selon la façon dont elle est cultivée », ajoute-t-elle.

Cette recherche a été publiée dans PLOS ONE.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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