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La mousse que certaines grenouilles produisent pour faire leurs nids pourrait être un bon candidat pour de futurs produits pharmaceutiques et cosmétiques, car elle peut garder sa forme pendant plus d’une semaine, ne risque pas d’irriter la peau humaine et peut libérer lentement des médicaments pendant plusieurs jours.

Une mousse d’incubation

La plupart des mousses synthétiques et naturelles – comme les mousses médicales, la mousse de bière et le « crachat » laissé sur l’herbe par des insectes appelés cicadelles – se transforment en liquide en quelques minutes ou quelques heures. Mais certaines grenouilles produisent une mousse d’incubation – protégeant les œufs et les têtards des germes, de la sécheresse et des rayons du soleil – elle peut résister à 10 jours de conditions tropicales difficiles, explique Paul Hoskisson de l’Université de Strathclyde à Glasgow, au Royaume-Uni.

Pour étudier la mousse, Hoskisson et ses collègues ont collecté environ 200 nids entiers de grenouilles túngara sauvages (Engystomops pustulosus) et ont retiré les œufs pour les conserver.

Ils ont procédé à des analyses des protéines et à divers types de spectroscopie sur la mousse, confirmant ainsi les conclusions précédentes selon lesquelles la mousse contient six protéines de tailles différentes, qui créent ce que les chercheurs appellent des structures « en forme de coquille ». Ces structures comportent des côtés « qui conservent l’eau et d’autres qui la repoussent », ce qui leur permet de retenir le liquide à l’intérieur de la mousse, explique M. Hoskisson.

Des tests de force ont révélé que cette mousse pouvait supporter une contrainte de cisaillement remarquablement élevée – 100 pascals, soit à peu près la force d’un vent de 45 kilomètres par heure – avant de se briser. À titre de comparaison, la mousse de blanc d’œuf rigidement écaillée ne peut résister qu’à la moitié de cette force, explique-t-il.

De très bons résultats

Pour voir si cette mousse pouvait être utilisée en médecine humaine, les chercheurs ont incubé des cellules de peau humaine avec le fluide de cette mousse et n’ont constaté aucune toxicité, explique M. Hoskisson. Ensuite, ils ont chargé différents types de colorants et un antibiotique, la rifampicine, dans cette mousse pour mesurer les capacités de libération dans le temps. Cette mousse a libéré les composés lentement, sur des périodes allant de deux à sept jours, ce qui contraste fortement avec les heures, et même parfois les minutes, de libération prolongée des médicaments que permettent les mousses médicales actuelles, explique-t-il.

Cela pourrait être particulièrement utile dans les cas de brûlures, car cette mousse pourrait administrer des antibiotiques sous les bandages. « Nous envisageons une libération d’antibiotiques pendant un à trois jours avant de devoir changer le pansement, ce qui permet de ne pas retirer le pansement tous les jours, mais de laisser aux plaies le temps de guérir », explique M. Hoskisson.

Reproduire les protéines de cette mousse en laboratoire

En raison de sa compatibilité avec la peau humaine et de son toucher agréable, cette mousse pourrait également constituer une bonne base pour les cosmétiques pour le visage, ajoute-t-il. Les chercheurs ont également réussi à produire les protéines de cette mousse en laboratoire à l’aide de bactéries, sans aucune grenouille. « Nous pouvons en fait simplement faire monter cette mousse au fouet », explique M. Hoskisson.

Quant aux œufs qui ont été prélevés au cours de l’expérience, les chercheurs les ont fait éclore dans un incubateur de laboratoire et ont renvoyé les têtards dans la nature, où ils ont ensuite prospéré, explique M. Hoskisson.

Cette recherche a été publiée dans Royal Society Open Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock

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