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Les astronomes pourraient améliorer l’efficacité de leur recherche des mondes extraterrestres susceptibles d’abriter la vie grâce à une nouvelle technique qui permet de déterminer si une étoile a déjà mangé ses planètes.

Des astronomes ont analysé des étoiles binaires

Lorenzo Spina, de l’Observatoire astronomique de Padoue (Italie), et ses collègues ont analysé une série d’étoiles binaires, c’est-à-dire des paires d’étoiles qui orbitent l’une autour de l’autre. Comme ces deux étoiles se sont généralement formées à partir d’un seul nuage moléculaire géant, elles devraient être chimiquement identiques. « Cependant, nous savons depuis longtemps qu’il existe certains cas anormaux », explique M. Spina.

Les chercheurs avaient supposé que cette divergence chimique pouvait s’expliquer si l’une de ces étoiles mangeait une planète qu’elle hébergeait, modifiant ainsi sa composition chimique. Cependant, jusqu’à présent, les chercheurs n’avaient aucune idée de la fréquence de ce phénomène.

Spina et son équipe ont examiné 107 paires d’étoiles binaires dont les étoiles avaient toutes des masses et des températures similaires à celles de notre Soleil. En utilisant un modèle statistique, ils ont découvert que 27 % des étoiles de leur échantillon avaient probablement mangé une ou plusieurs planètes.

Dans les systèmes binaires comportant une telle étoile, non seulement les deux étoiles avaient une composition chimique différente, mais l’une d’entre elles était beaucoup plus riche en éléments comme le fer, qui ne pouvait provenir que de l’ingestion de planètes rocheuses.

Plusieurs variables affectent la composition de ces étoiles

L’équipe a également constaté que la température de l’étoile affectait sa composition d’une manière qui s’explique mieux par l’engloutissement de planètes. Plus l’étoile est chaude, plus il est probable qu’elle ait une composition différente de celle de son partenaire.

« Cela s’explique par le fait que lorsque l’étoile est plus chaude, sa couche externe est encore plus mince », explique Spina. « Cela signifie que même l’ingestion d’une planète de la taille de la Terre peut affecter la composition chimique de cette étoile ». Plus la couche externe de l’étoile est mince, moins elle est capable de diluer les matériaux d’une planète – et donc l’atmosphère de l’étoile reflétera mieux les contaminants.

Connaître la signature chimique des étoiles dévoreuses de planètes signifie également que nous pouvons plus rapidement les écarter en tant qu’hôtes potentiels de mondes semblables à la Terre – dont les atmosphères nécessiteraient une culture minutieuse qui a peu de chances de se trouver en orbite autour d’une étoile volatile. « Nous sommes en vie aujourd’hui parce que nous vivons dans un système solaire très paisible et tranquille », déclare Spina.

Une compréhension importante

Roman Rafikov, de l’université de Cambridge, estime que ces résultats sont « certainement intéressants ». Mais il note que ces résultats ne peuvent pas être appliqués directement aux étoiles simples comme notre propre Soleil, car les étoiles binaires sont plus susceptibles de s’engager dans l’engloutissement de planètes. « Néanmoins, la compréhension de la formation de ces systèmes est cruciale pour comprendre la formation des planètes et l’origine de la vie dans l’Univers », ajoute-t-il.

Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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Les astronomes pourraient améliorer l'efficacité de leur recherche des mondes extraterrestres susceptibles d'abriter la vie grâce à une nouvelle technique qui permet de déterminer si une étoile a déjà mangé ses planètes. Des astronomes ont analysé des étoiles binaires Lorenzo Spina, de l'Observatoire astronomique de Padoue (Italie), et ses collègues ont...