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Des astronomes ont peut-être découvert une lune en orbite autour d’une lointaine planète solitaire. Bien que cette planète ne tourne pas autour d’une étoile, sa lune pourrait avoir une taille proche de celle de la Terre et être suffisamment chaude pour contenir de l’eau liquide à sa surface, une caractéristique nécessaire à la vie telle que nous la connaissons.

Une exolune autour d’une planète solitaire

Mary Anne Limbach, de l’université A&M du Texas, et ses collègues ont effectué une série de calculs pour tenter de déterminer si les planètes rebelles seraient de bons endroits pour rechercher des lunes au-delà de notre système solaire, appelées exolunes. Bien qu’il y ait eu plusieurs détections provisoires d’exolunes possibles, aucune d’entre elles n’a encore été confirmée.

Les chercheurs ont découvert qu’il devrait être relativement facile de détecter des exolunes orbitant autour de grandes planètes rebelles, car l’étoile hôte n’ajoute pas de bruit indésirable aux images. Dans un tel système, la principale source de lumière serait la planète elle-même, qui continuerait de briller grâce à la chaleur générée lors de sa formation, ce qui simplifierait la recherche d’une lune en orbite.

On s’attend à ce que jusqu’à 15 % des planètes rebelles aient des lunes qui passent entre elles et la Terre, bloquant une partie de leur lumière et nous permettant de les détecter.

Les données d’archives du télescope spatial Spitzer

Au cours de leurs recherches, les chercheurs ont trié les données d’archives du télescope spatial Spitzer et ont eu la surprise de trouver un candidat à l’exolune autour de l’une des deux planètes rebelles que nous avions déjà observées, un système appelé 2MASS J1119-1137 AB.

« Nous ne cherchions pas vraiment de lunes », explique Limbach. « Il y a environ une douzaine de ces planètes flottantes qui ont été observées avec Spitzer, et nous les étudiions pour déterminer le niveau de variabilité que nous devrions attendre des choses comme les nuages. »

Cette détection est encore très peu concluante, dit-elle, mais s’il y a une exolune à cet endroit, elle est probablement d’environ 1,7 fois la masse de la Terre et tourne autour d’une planète de 3,7 à 9,2 fois la masse de Jupiter. Cette lune potentielle reçoit à peu près la même quantité de rayonnement de sa planète que la Terre reçoit du soleil.

« Depuis la surface de cet objet, la planète dans le ciel serait plus grande que la lune vue de la Terre, d’un facteur de 10 ou 20, de sorte qu’elle serait une boule géante de braise rougeoyante dans le ciel », explique Mme Limbach.

Détecter d’autres exolunes 

Elle et son équipe prévoient de faire d’autres observations avec des télescopes terrestres pour vérifier cette détection. Selon leur étude, le télescope spatial James Webb, dont le lancement est prévu en décembre, devrait permettre de détecter facilement d’autres exolunes autour de planètes rebelles.

Cette recherche a été publiée dans The Astrophysical Journal Letters.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay