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Une femme née sans les régions du cerveau nécessaires à l’odorat s’est mystérieusement mise à sentir des choses pour la première fois à l’âge de vingt ans, et elle trouve cela très désagréable.

Une femme née sans le sens de l’odorat

L’anosmie congénitale – l’incapacité de sentir – a été diagnostiquée chez cette femme à l’âge de 13 ans. L’imagerie cérébrale a révélé qu’il lui manquait les bulbes olfactifs dans son cerveau antérieur, qui détectent les informations olfactives provenant du nez et les transmettent aux autres parties du cerveau impliquées dans la perception des odeurs.

Puis, à l’âge de 24 ans, elle a eu un réveil olfactif inattendu. Elle a soudainement commencé à remarquer des odeurs comme la lavande, l’ail et le fumier, une nouvelle expérience olfactive se produisant toutes les quelques semaines. Cette femme a déclaré se sentir perturbée par ce nouveau sens, et le fait qu’elle n’aimait pas presque toutes les nouvelles odeurs qu’elle rencontrait augmentait son anxiété. À un moment, elle s’est sentie tellement dépassée qu’elle s’est évanouie.

Un groupe de spécialistes des odeurs de la faculté de médecine de l’université de Dresde, en Allemagne, a effectué des tests pour tenter de comprendre comment elle avait appris à sentir.

Ils lui ont présenté 32 odeurs et ont constaté qu’elle pouvait en sentir la moitié. Elle pouvait détecter l’orange, la menthe, la fumée, la térébenthine, le gingembre et le lilas, mais pas la noix de coco, la banane, le cuir, la réglisse ou le cacao. « Ce n’est pas comme si elle ne sentait que des choses liées à la nourriture ou des mauvaises odeurs, c’est un peu plusieurs sortes d’odeurs », explique Thomas Hummel de la faculté de médecine de l’université de Dresde, l’un de ses spécialistes.

Elle n’a pas de bulbes olfactifs

Ensuite, ils ont surveillé l’activité de son cerveau lorsqu’elle reniflait du gaz d’œuf pourri et du parfum de rose en utilisant l’électroencéphalographie (EEG). Cela a confirmé que son cerveau réagissait aux odeurs. Mais l’imagerie cérébrale a montré qu’elle n’avait toujours pas de bulbes olfactifs, laissant son équipe médicale perplexe.

Une étude réalisée en 2019 par des chercheurs de l’Institut Weizmann des sciences en Israël a décrit cinq femmes qui pouvaient sentir normalement malgré l’absence de bulbes olfactifs, ce qui suggère que le cerveau peut trouver d’autres moyens de sentir dans de rares cas. « Mais la communauté scientifique est restée en quelque sorte silencieuse à ce sujet, car personne ne peut expliquer cela », explique le professeur Hummel.

Le cas de l’Allemande est d’autant plus étrange qu’elle n’a développé sa capacité à sentir qu’à l’âge adulte. Selon Robert Pellegrino, du Monell Chemical Senses Center de Philadelphie, qui s’est également intéressé à son cas, son cerveau a peut-être créé une autre voie pour l’odorat qui ne nécessitait pas les bulbes olfactifs et qui a été en quelque sorte supprimée par son statut hormonal jusqu’à ce qu’elle devienne plus âgée.

Selon M. Hummel, si cette femme n’aime pas son nouveau sens, c’est peut-être parce que nous devons développer des associations positives avec les odeurs au début de notre vie pour les trouver agréables. Par exemple, de nombreuses personnes aiment l’odeur des sapins parce qu’elles ont appris à l’associer à Noël dès leur plus jeune âge, explique-t-il.

Il arrive également que les personnes sourdes n’apprécient pas les premiers sons lorsqu’elles reçoivent un implant cochléaire, parce qu’ils ne leur sont pas familiers, ajoute-t-il.

Elle suit une formation pour l’aider à s’adapter

L’Allemande suit actuellement une formation à l’exposition aux odeurs pour l’aider à s’adapter à son nouveau monde d’odeurs. Elle a déjà appris à apprécier certains arômes, comme le curry, en les associant à des expériences agréables, comme manger.

Son cas met en évidence la plasticité du cerveau et suggère que d’autres personnes nées sans bulbe olfactif pourraient également être capables d’apprendre à sentir avec un entraînement approprié, explique M. Hummel. « Notre cerveau est une chose miraculeuse – il est toujours plein de surprises », dit-il.

Cette recherche a été publiée dans Neurocase.

Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets