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Les pouponnières planétaires ont été cartographiées de la manière la plus détaillée qui soit. Elles contiennent beaucoup plus de molécules organiques que prévues – les éléments chimiques de base nécessaires à l’apparition de la vie. L’étude de ces cartes pourrait nous aider à savoir si nous sommes seuls dans l’univers.

Des disques protoplanétaires

Les planètes devraient se former dans des disques de poussière et de gaz appelés disques protoplanétaires, qui entourent les jeunes étoiles. Nous avons observé ces disques par le passé, et nous avons même vu des signes de formation de planètes, mais le projet MAPS (Molecules with ALMA at Planet-forming Scales) a cartographié la composition chimique de ces disques de manière beaucoup plus détaillée qu’auparavant, en utilisant le grand réseau millimétrique/submillimétrique d’Atacama (ALMA).

Les chercheurs ont examiné les disques entourant cinq étoiles et ont constaté que chacun d’entre eux avait une composition chimique unique qui varie selon les différentes zones de chaque disque. « Nous observons cette incroyable variété chimique, à la fois entre les disques et à l’intérieur de ceux-ci », explique Jane Huang de l’université du Michigan, qui fait partie du projet MAPS. « Nous voyons ces structures complexes de lacunes et d’anneaux, et sans cette haute résolution, vous ne sauriez pas que c’est là ».

Ce projet a examiné des produits chimiques organiques, c’est-à-dire des molécules qui contiennent du carbone et qui sont donc importantes pour la possibilité de la vie telle que nous la connaissons. « Il y avait beaucoup plus de cette matière organique que prévue – entre 10 et 100 fois plus que ce que nos meilleurs modèles avaient prédit », explique John Ilee, collaborateur de MAPS à l’université de Leeds au Royaume-Uni.

Mais tous les endroits de ces disques ne contenaient pas autant de matière organique. « Nous nous attendions à une distribution inégale, mais nous ne nous attendions pas à ce qu’elle ressemble à cela », explique Karin Öberg, membre de l’équipe MAPS au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics dans le Massachusetts. « Il se pourrait que l’endroit du disque et le moment de la vie du disque où se forme une planète aient une réelle importance pour son inventaire de produits chimiques organiques ».

Un potentiel pour la vie extraterrestre

Comprendre cela est important pour déterminer quels mondes au-delà de notre système solaire pourraient avoir un potentiel que la vie extraterrestre existe. « Il y a encore beaucoup d’étapes à franchir avant d’invoquer quoi que ce soit comme un petit homme vert, mais nous savons que ces produits chimiques sont importants pour la vie sur Terre », déclare Ilee.

L’une des plus importantes de ces molécules organiques est le cyanure, que les chercheurs ont trouvé dans les cinq disques. « Bien qu’ils soient terribles pour des formes de vies complexes et bien développées comme la nôtre, les cyanures semblent être très utiles pour lancer la chimie de la vie », explique Öberg.

L’omniprésence des molécules à base de cyanure pourrait être un indice que de nombreux mondes dispersés dans l’univers possèdent les bons ingrédients pour que la vie prospère, un signe prometteur que notre système solaire n’est peut-être pas particulièrement spécial. Les compositions chimiques de ces disques correspondent bien à celles des comètes de notre système solaire, qui sont les dernières reliques de notre propre disque protoplanétaire.

Mais avant de pouvoir faire des déclarations générales sur tous les disques protoplanétaires, nous devons en observer davantage en détail pour savoir si ces cinq disques sont typiques. Ces disques sont parmi les plus grands et les plus brillants que nous ayons vus, ce qui les a rendus plus faciles à observer, mais cela signifie également que nous ne pouvons pas nécessairement les utiliser pour généraliser sur les pouponnières de planètes.

Certains disques contenaient les prémices de nouveaux mondes

Ces mesures nous ont ouvert une fenêtre sur les débuts de la formation des planètes – certains disques semblaient même contenir les prémices de nouveaux mondes – mais il reste encore beaucoup de chemin à parcourir pour comprendre comment ces produits chimiques peuvent s’assembler pour former une planète habitable.

« Ce sont les blocs de construction des planètes, et comprendre les recettes de la combinaison de ces blocs de construction représente des décennies de travail, mais c’est très intéressant », déclare Ian Czekala, membre de l’équipe MAPS à l’Université d’État de Pennsylvanie. « Ce n’est que la partie émergée de l’iceberg ».

Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : PXhere